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La famille Romanov exécutée, mettant fin à une dynastie impériale de 300 ans

La famille Romanov exécutée, mettant fin à une dynastie impériale de 300 ans

À Ekaterinbourg, en Russie, le tsar Nicolas II et sa famille sont exécutés par les bolcheviks, mettant fin à la dynastie des Romanov, vieille de trois siècles.

Couronné en 1896, Nicolas n'était ni formé ni enclin à gouverner, ce qui n'aidait pas l'autocratie qu'il cherchait à préserver parmi un peuple désespéré par le changement. L'issue désastreuse de la guerre russo-japonaise a conduit à la révolution russe de 1905, qui n'a pris fin qu'après que Nicolas a approuvé une assemblée représentative - la Douma– et promis des réformes constitutionnelles. Le tsar a rapidement rétracté ces concessions et a dissous à plusieurs reprises le Douma quand il s'est opposé à lui, contribuant au soutien public croissant pour les bolcheviks et d'autres groupes révolutionnaires. En 1914, Nicolas a mené son pays dans une autre guerre coûteuse, la Première Guerre mondiale, que la Russie était mal préparée à gagner. Le mécontentement grandit à mesure que la nourriture se raréfiait, que les soldats se lassaient de la guerre et que les défaites dévastatrices aux mains de l'Allemagne démontrèrent l'inefficacité de la Russie sous Nicolas.

En mars 1917, la révolution éclata dans les rues de Petrograd (aujourd'hui Saint-Pétersbourg) et Nicolas fut contraint d'abdiquer son trône plus tard dans le mois. En novembre de cette année-là, les bolcheviks socialistes radicaux, dirigés par Vladimir Lénine, prirent le pouvoir en Russie au gouvernement provisoire, demandèrent la paix avec les puissances centrales et se mirent à établir le premier État communiste du monde. La guerre civile a éclaté en Russie en juin 1918 et en juillet, les forces russes anti-bolcheviques « blanches » ont avancé sur Ekaterinbourg, où se trouvaient Nicolas et sa famille, lors d'une campagne contre les forces bolcheviques. Les autorités locales ont reçu l'ordre d'empêcher le sauvetage des Romanov, et après une réunion secrète du Soviet d'Ekaterinbourg, une condamnation à mort a été prononcée contre la famille impériale.

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Tard dans la nuit du 16 juillet, Nicolas, Alexandra, leurs cinq enfants et quatre domestiques ont reçu l'ordre de s'habiller rapidement et de descendre dans la cave de la maison dans laquelle ils étaient détenus. Là-bas, la famille et les serviteurs ont été disposés sur deux rangées pour une photo qui, selon eux, avait été prise pour étouffer les rumeurs selon lesquelles ils s'étaient échappés. Soudain, une douzaine d'hommes armés ont fait irruption dans la pièce et ont abattu la famille impériale dans une grêle de coups de feu. Ceux qui respiraient encore lorsque la fumée s'était dissipée ont été poignardés à mort.

Les restes de Nicholas, Alexandra et de trois de leurs enfants ont été fouillés dans une forêt près d'Ekaterinbourg en 1991 et identifiés avec certitude deux ans plus tard à l'aide d'empreintes génétiques. Le prince héritier Alexei et une fille Romanov n'ont pas été retrouvés, alimentant la légende persistante selon laquelle Anastasia, la plus jeune fille des Romanov, aurait survécu à l'exécution de sa famille. Parmi les nombreuses « Anastasias » qui ont fait surface en Europe dans la décennie qui a suivi la révolution russe, Anna Anderson, décédée aux États-Unis en 1984, a été la plus convaincante. En 1994, cependant, les scientifiques ont utilisé l'ADN pour prouver qu'Anna Anderson n'était pas la fille du tsar mais une femme polonaise nommée Franziska Schanzkowska.

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À la fin de la Révolution de février, le 2 mars 1917, Nicolas II a signé à contrecœur son abdication, convenant qu'en ne le faisant pas, il aurait provoqué la guerre civile russe et conduit à une éventuelle invasion des forces allemandes en progression.

Malgré tous ses défauts et défauts en tant que tsar, Nicolas se serait tenu avec un calme et une dignité remarquables dans les premiers jours de son abdication : une période qui a dû être personnellement dévastatrice et humiliante. La pitié qu'il exprimait était pour la fin d'une dynastie et pour la perte du trône pour son fils Alexei. Devant les gardes, les serviteurs, les soldats et les autres membres de sa maison, il se tenait debout, leur adressa la parole d'une voix assurée quoique quelque peu chancelante, et s'excusa avant de devenir trop ému. Derrière des portes closes avec sa femme Alexandra et sa mère Minny, il pleurait tranquillement.

En effet, à la lecture de ses lettres à cette époque et des comptes rendus de ses conversations, il y avait certainement une tristesse, mais vous ne pouvez pas vous empêcher de remarquer une pointe de soulagement. Il n'avait plus à s'inquiéter des ministres qui se chamaillent, d'un parlement réclamant du changement et de sa propre famille le harcelant pour qu'il arrange les choses. Il n'avait plus à essayer de montrer de l'intérêt et du dévouement dans un monde pour lequel il se sentait divinement désigné mais pas personnellement prêt pour.

Le nouveau gouvernement qui s'était formé après son abdication l'a fait avec un fort accent conservateur. Ce n'était pas encore tout à fait le régime communiste, mais un mélange de royalistes et de socialistes compromettants qui étaient tous d'accord pour dire que Nicolas II devait partir, et qu'un système plus parlementaire devait être introduit avec un dirigeant différent à la barre (un avec moins de bagages, c'est-à-dire sans Alexandra et d'autres hommes saints mystiques appelant les coups de feu). Nicholas a abdiqué non seulement pour lui-même mais aussi pour son fils maladif Alexei, réalisant que le garçon souverain ne vivrait probablement pas assez longtemps pour régner. Cela signifiait que le frère de Nicolas, Michael II, avait été nommé successeur, et l'homme abasourdi resta bouche bée alors que les ministres le saluaient soudainement et le déclaraient souverain. Michael n'avait jamais voulu le trône et avait fait beaucoup tout au long de sa vie pour essayer de s'assurer qu'il ne réussirait jamais, reconnaissant lui-même que son neveu hémophile Alexei était peu susceptible de vivre jusqu'à l'âge adulte.

Mais 24 heures après s'être incliné et l'avoir déclaré souverain, le gouvernement confus et querelleur lui a présenté un stylo et sa propre abdication à signer, exigeant qu'il le fasse pour sa propre sécurité, ce que Michael a fait. C'est cet acte qui a officiellement mis fin à la dynastie des Romanov de 304 ans.

Nicolas et sa famille ont envisagé la Crimée pour la retraite, où l'ancien tsar espérait vivre ses jours comme un homme normal, mais c'était désespérément naïf. On lui a conseillé de fuir la Russie avant qu'il ne soit trop tard, mais tout comme pendant son règne, il a d'abord hésité et n'a pas pris ces avertissements au sérieux. Son entourage l'avait prévenu pendant des années d'une révolution à venir, et maintenant c'était ici, ils continuaient à l'avertir qu'il ne pouvait pas rester dans le pays et vivre longtemps - il devait partir à l'étranger.

Il a été arrangé pour que la famille cherche refuge en Angleterre, le roi George V étant heureux d'offrir à sa famille élargie le château de Balmoral comme résidence, et le gouvernement britannique estimant qu'il ne pouvait pas refuser. Et bien que George ait hésité et tenté de se retirer de l'accord plus tard, cela n'a finalement pas eu d'importance : le 20 mars 1917, Nicolas et sa famille ont été précédemment arrêtés et contraints de rester dans leur résidence à Tsarskoïe Selo. Leur chance de s'échapper était perdue.

C'était un moment tendu au sein du nouveau gouvernement russe. Il convient de rappeler que pendant que la Russie renversait une famille royale de 300 ans et installait un nouveau système politique avec des idéaux contradictoires, ils se battaient toujours et perdaient une guerre, et luttaient toujours pour faire face aux pénuries alimentaires.

Il a été arrangé pour que les Romanov soient envoyés à Tobolsk en Sibérie pour leur sécurité, où ils sont restés sous bonne garde pendant que divers sympathisants planifiaient secrètement leur sauvetage. En octobre 1917, la faction bolchevique renversa le gouvernement provisoire de fortune (la Révolution d'Octobre) et Lénine retourna en Russie pour prendre le contrôle. Jusque-là, les Romanov avaient apprécié les plaisanteries amicales avec les gardes, des libertés relatives autour du domaine et ne se sentaient pas en danger. Ce n'était pas à un million de kilomètres du rêve de retraite de Nicholas. Bien qu'ils soient techniquement assignés à résidence, ils avaient toujours l'impression que c'était pour leur propre sécurité. Mais quelques mois après la prise du pouvoir par les bolcheviks, les gardes amicaux et sympathiques ont été remplacés, et la famille a commencé à se sentir vraiment comme les prisonniers qu'ils étaient, se rappelant comme tels à tout moment. Leur budget a été réduit, elles ont dû abandonner les domestiques et les produits de luxe, et à mesure que la tension montait, les filles ont commencé à coudre des diamants dans leurs sous-vêtements pour éviter qu'elles ne soient volées.

Alexandra, en particulier, semblait déjà résignée à son sort, écrivant à une amie de retour dans la capitale qu'elle était prête à rejoindre à nouveau «Notre ami» (le Raspoutine assassiné) et qu'elle n'avait pas peur de la mort.


L'histoire vraie et dévastatrice de l'exécution de la famille Romanov

La famille royale russe a été exécutée et enterrée en juillet 1918. Alors pourquoi Vladimir Poutine continue-t-il à évoquer les corps ?

Vers 1 heure du matin le 17 juillet 1918, dans un manoir fortifié de la ville d'Ekaterinbourg, dans les montagnes de l'Oural, le Romanovs&mdashex-tsar Nicolas II, l'ex-tsarine Alexandra, leurs cinq enfants et leurs quatre serviteurs restants, dont le fidèle Le médecin de famille, Eugene Botkin&mdash, a été réveillé par leurs ravisseurs bolcheviques et leur a dit qu'ils devaient s'habiller et rassembler leurs affaires pour un départ nocturne rapide.

Les armées blanches, qui soutenaient le tsar, s'approchaient, les prisonniers pouvaient déjà entendre le grondement des gros canons. Ils se sont réunis dans la cave du manoir, debout presque comme s'ils posaient pour un portrait de famille. Alexandra, qui était malade, a demandé une chaise et Nicholas en a demandé une autre pour son fils unique, Alexei, 13 ans. Deux ont été abattus. Ils attendirent là jusqu'à ce que, soudainement, 11 ou 12 hommes lourdement armés entraient de façon inquiétante dans la pièce.

Ce qui s'est passé ensuite&mdashle massacre de la famille et des serviteurs&mdash était l'un des événements fondateurs du 20e siècle, un massacre gratuit qui a choqué le monde et inspire encore aujourd'hui une terrible fascination. Une dynastie impériale vieille de 300 ans, marquée par des périodes de réalisations glorieuses ainsi que d'orgueil et d'incompétence stupéfiants, a rapidement pris fin. Mais alors que le règne politique des Romanov était terminé, l'histoire du dernier souverain de la lignée et de sa famille ne l'était certainement pas.

Pendant la plus grande partie du 20e siècle, les corps des victimes gisaient dans deux tombes anonymes, dont les emplacements étaient tenus secrets par les dirigeants soviétiques. En 1979, des historiens amateurs ont découvert les restes de Nicholas, Alexandra et de trois filles (Olga, Tatiana et Anastasia). En 1991, après l'effondrement de l'Union soviétique, les tombes ont été rouvertes et l'identité des inhumés confirmée par des tests ADN. Lors d'une cérémonie en 1998 en présence du président russe Boris Eltsine et d'une cinquantaine de parents Romanov, les restes ont été réinhumés dans la crypte familiale à Saint-Pétersbourg. Lorsque les restes partiels de deux squelettes censés être les enfants Romanov restants, Alexei et Maria, ont été retrouvés en 2007 et testés de la même manière, la plupart des gens ont supposé qu'ils y seraient également réenterrés.

La plupart des membres de la famille étaient encore en vie, blessés, pleurant et terrifiés, leurs souffrances aggravées par le fait qu'ils portaient en fait des gilets pare-balles.

Au lieu de cela, les événements ont pris une tournure étrange. Même si les deux ensembles de restes ont été identifiés par des équipes de scientifiques internationaux de haut niveau, qui ont comparé l'ADN récupéré à des échantillons de parents Romanov vivants, des membres de l'Église orthodoxe russe ont remis en question la validité des résultats. Des recherches supplémentaires étaient nécessaires, ont-ils affirmé. Plutôt que de réenterrer Alexei et Maria, les autorités les ont conservés dans une boîte dans les archives de l'État jusqu'en 2015, puis les ont remis à l'église pour un examen plus approfondi.

L'automne dernier, l'enquête officielle de l'État sur le meurtre du tsar a été rouverte et Nicholas et Alexandra ont été exhumés, tout comme le père de Nicholas, Alexandre III. Depuis lors, il y a eu des rapports contradictoires du gouvernement et des responsables de l'église sur quand, ou si, toute la famille Romanov sera réinhumée et réunie, même si ce n'est que dans la mort.

Si Nicolas II était mort après les 10 premières années de son règne (il est arrivé au pouvoir en 1894), il aurait été considéré comme un empereur modérément réussi. En fin de compte, cependant, sa personnalité bien intentionnée mais faible, qui comprenait également la duplicité, l'obstination et l'illusion, a contribué aux désastres qui ont frappé la dynastie et la Russie.

Il était beau et aux yeux bleus, mais petit et à peine majestueux, et son apparence et ses manières immaculées cachaient une arrogance étonnante, un mépris pour les classes politiques instruites, un antisémitisme vicieux et une croyance inébranlable en son droit de gouverner en tant qu'autocrate sacré. Il était jaloux de ses ministres, et il possédait la fâcheuse capacité de se méfier totalement de son propre gouvernement.

Son mariage avec la princesse Alexandra de Hesse n'a fait qu'exacerber ces qualités. C'était un mariage amoureux, ce qui était inhabituel pour l'époque, mais le père de Nicholas et la grand-mère d'Alexandra, la reine Victoria d'Angleterre, la considéraient comme trop instable pour réussir comme impératrice. Elle a apporté à la relation la paranoïa, le fanatisme mystique et une volonté vindicative et d'acier. De plus, sans faute de sa part, elle a introduit la « maladie royale » (l'hémophilie) dans la famille et l'a transmise à son fils, l'héritier impérial, le tsarévitch Alexeï, sapant le pouvoir de la famille et faussant ses intérêts.

Les insuffisances personnelles de Nicholas et Alexandra les ont tous deux amenés à rechercher le soutien et les conseils de Grigori Raspoutine, un saint homme dont la promiscuité sexuelle notoire, l'alcoolisme et les machinations politiques corrompues et ineptes en leur nom ont davantage isolé le couple du gouvernement et du peuple de Russie. .

La princesse Alexandra a apporté à la relation la paranoïa, le fanatisme mystique et une volonté vindicative et d'acier.

La crise de la Première Guerre mondiale a placé le régime fragile sous un stress intolérable. En février 1917, Nicolas II perdit le contrôle des manifestations à Saint-Pétersbourg (qui avait été rebaptisé Petrograd pendant la guerre pour sonner moins allemand) et fut bientôt contraint d'abdiquer, remplacé par une république sous un gouvernement provisoire.

Le réinhumation des Romanov en 1998 était un événement d'État solennel destiné à montrer la réconciliation de la nation russe avec son passé. Lors d'une procession télévisée, des soldats en uniforme ont transporté des cercueils sur un tapis rouge, passant devant les descendants des Romanov et les dignitaires rassemblés, et dans la cathédrale Pierre et Paul de Saint-Pétersbourg. Le président Eltsine, un ancien chef du Parti communiste, a déclaré aux personnes réunies que la leçon du 20e siècle était que le changement politique ne doit plus jamais être imposé par la violence.

Les prêtres de l'Église orthodoxe russe renaissante ont offert des bénédictions, mais, notamment, le patriarche de l'église n'était pas présent. À cette époque, l'Église orthodoxe, qui faisait partie intégrante du système de gouvernement Romanov, se rétablissait en tant que puissance nationale. De nombreux membres de sa hiérarchie ont regretté le fait que la cérémonie d'enterrement ait été dirigée presque entièrement par l'agenda politique laïc d'Eltsine pour promouvoir une Russie démocratique libérale.

Une décennie plus tard, les scientifiques ont annoncé que les deux corps retrouvés dans la deuxième tombe étaient Alexei et Maria. Cette fois, l'église s'est publiquement opposée aux découvertes des "experts étrangers" (de nombreux membres des équipes médico-légales étaient américains) et a même remis en question les identifications antérieures de Nicholas et des autres. L'église avait canonisé la famille en 2000, ce qui signifiait que tous les restes physiques étaient désormais des reliques saintes. Il était essentiel, selon l'église, qu'elle ait un rôle à jouer pour s'assurer que les corps étaient correctement identifiés.

Eltsine avait démissionné de la présidence de la Fédération de Russie en 1999 et remis le pouvoir à un ancien colonel du KGB peu connu, Vladimir Poutine. Le jeune dirigeant considérait la chute de l'URSS comme « la plus grande catastrophe du XXe siècle », et dès qu'il a pris ses fonctions, il a commencé à centraliser le pouvoir, à maîtriser les influences étrangères et à promouvoir une combinaison de nationalisme, de foi orthodoxe et de politique étrangère agressive. . C'était une approche efficace qui, ironiquement, aurait pu être tirée de n'importe quel livre de jeu des tsars Romanov.

Poutine n'était pas un royaliste de placard, mais il était un admirateur de l'autocratie perfectionnée par les Romanov. Bien que né sous le communisme soviétique, il avait une compréhension pragmatique de l'histoire, en particulier le fait que les dirigeants les plus puissants de la Russie, de Pierre le Grand à Catherine la Grande en passant par Joseph Staline, avaient réussi à personnifier l'essence non seulement de l'État, mais l'âme russe et le caractère unique de la Russie dans l'histoire du monde. Comme les premiers dirigeants Romanov, Poutine est arrivé au pouvoir pendant une période de troubles et, comme ses ancêtres, il a entrepris de restaurer le pouvoir de l'État et la personnalité de son dirigeant.

Rejeter les découvertes des scientifiques internationaux était, bien sûr, une prise de pouvoir par l'église nouvellement enhardie, et cela était soutenu par le sentiment anti-occidental croissant promu par le Kremlin et partagé par une grande partie de la société russe. En acceptant les conditions de l'église, Poutine apaisa un allié important. Mais cette décision reflétait également les théories du complot (qui avaient souvent des courants antisémites sous-jacents) se propageant parmi les ultranationalistes au sujet des restes. L'une était que Lénine et ses sbires, dont beaucoup étaient juifs, avaient exigé que les têtes des saints Romanov soient amenées à Moscou comme une sorte d'hommage diabolique hébraïque-bolchevique. Était-ce la raison de l'état brisé des os ? Ces ossements étaient-ils vraiment les Romanov ? Ou quelqu'un s'est-il échappé ?

Poutine n'était pas un royaliste de placard, mais il était un admirateur de l'autocratie perfectionnée par les Romanov.

Ces questions peuvent sembler faciles à écarter, mais il existe en Russie une tradition de longue date selon laquelle les membres de la famille royale assassinés réapparaissent soudainement. Pendant le Temps des Troubles, au XVIIe siècle, il n'y avait pas un mais trois imposteurs, connus sous le nom de Faux Dmitris, qui prétendaient être le prince Dmitri, dernier fils d'Ivan le Terrible. Et après 1918, plus de 100 imposteurs ont prétendu être la Grande-Duchesse Anastasia.

Au début, au printemps 1917, l'ex-famille impériale fut autorisée à vivre dans un confort relatif dans une résidence favorite, le palais Alexandre à Tsarskoïe Selo, non loin de Petrograd. Le cousin de Nicolas, le roi George V d'Angleterre, lui a offert un refuge, mais a ensuite changé d'avis et a retiré l'offre. Ce n'était pas le meilleur moment pour la maison de Windsor, mais il est peu probable que cela ait fait une différence. La fenêtre d'opportunité était courte, les demandes pour que l'ex-tsar soit jugé se multipliaient.

Alexander Kerensky, premier ministre de la Justice puis Premier ministre du gouvernement provisoire, a déplacé les membres de la famille royale dans le manoir du gouverneur à Tobolsk, dans la lointaine Sibérie, pour assurer leur sécurité. Leur séjour là-bas était supportable mais déprimant. L'ennui s'est transformé en danger lorsque Kerensky a été renversé par Lénine et les bolcheviks en octobre 1917. Lénine a dit que « les révolutions n'ont pas de sens sans les pelotons d'exécution », et il a rapidement envisagé, avec le lieutenant Yakov Sverdlov, s'il fallait faire passer Nicolas en jugement public. suivi de son exécution et mdashor vient de tuer toute la famille.

Les bolcheviks ont fait face à une guerre civile désespérée contre les Blancs, des armées contre-révolutionnaires soutenues par les puissances occidentales. Lénine a répondu avec une terreur débridée. Il a décidé de déplacer la famille de Tobolsk plus près de Moscou, où il avait déménagé la capitale russe. Un factotum bolchevique de confiance a été envoyé pour amener les Romanov vers l'ouest, et en avril 1918, ils ont enduré un voyage terrifiant en train et en calèche.

L'adolescent Alexei a subi une crise de saignement et a dû être laissé pour compte. Il est venu à Ekaterinbourg trois semaines plus tard avec trois de ses sœurs. Les filles, quant à elles, ont été agressées sexuellement dans le train. Mais finalement, la famille a été réunie dans le manoir sombre et fortifié d'un marchand nommé Ipatiev au centre de la ville, dont les dirigeants étaient les plus fanatiques des bolcheviks.

Le manoir a été rebaptisé de façon inquiétante House of Special Purpose et converti en une forteresse-prison avec des fenêtres peintes, des murs fortifiés et des nids de mitrailleuses. Les Romanov recevaient des rations limitées et étaient surveillés par de jeunes gardes hostiles. Pourtant, la famille s'est adaptée. Nicholas lisait des livres à haute voix le soir et essayait de faire de l'exercice. La fille aînée, Olga, est devenue déprimée, mais les jeunes filles enjouées et animées, en particulier la belle Maria et la malicieuse Anastasia, ont commencé à interagir avec les gardes. Maria a commencé une histoire d'amour illicite avec l'un d'eux, et les gardes ont discuté d'aider les filles à s'échapper. Lorsque cela a été découvert par le patron bolchevique Filipp Goloshchekin, les gardes ont été changés, les règlements ont été renforcés. Tout cela a rendu Lénine encore plus anxieux.

Il existe une tradition de longue date en Russie selon laquelle les membres de la famille royale assassinés réapparaissent soudainement.

Début juillet 1918, il était clair qu'Ekaterinbourg allait tomber aux mains des Blancs. Goloshchekin s'est précipité à Moscou pour obtenir l'approbation de Lénine, et il est certain qu'il l'a obtenu, bien que Lénine ait été assez intelligent pour ne pas mettre l'ordre sur papier : le meurtre a été planifié sous le nouveau commandant de la Maison des buts spéciaux, Yakov Yurovsky, qui a décidé de recruter une équipe pour assassiner tous les membres de la famille royale en une seule session, puis de brûler les corps et de les enterrer dans les bois à proximité. À peu près chaque détail du plan était mal conçu et serait grotesquement bâclé dans la pratique.

Tôt ce matin de juillet, les Romanov aux yeux larmoyants et leurs fidèles serviteurs se tenaient dans la cave tandis que l'escouade lourdement armée pénétrait dans la pièce. Yurovsky a soudainement lu une condamnation à mort. Ensuite, les hommes ont utilisé leurs armes. Chacun était censé tirer sur un membre différent de la famille, mais beaucoup d'entre eux souhaitaient secrètement éviter de tirer sur les filles, alors ils visaient tous Nicholas et Alexandra détestés, les tuant presque instantanément.

Les tirs étaient sauvages, les tueurs ont réussi à se blesser les uns les autres alors que la pièce se remplissait de poussière tourbillonnante, de fumée et de cris. Lorsque la première volée a eu lieu, la plupart des membres de la famille étaient encore en vie, blessés, pleurant et terrifiés, leurs souffrances aggravées par le fait qu'ils portaient en fait des gilets pare-balles.

Les Romanov étaient célèbres pour leur collection de bijoux, et ils avaient quitté Petrograd avec une grande cache de diamants cachés dans leurs bagages. Au cours des derniers mois, ils avaient cousu les diamants dans des sous-vêtements spécialement conçus au cas où ils auraient besoin de financer une évasion. La nuit de l'exécution, les enfants avaient enfilé ce sous-vêtement secrètement orné de bijoux, renforcé par le matériau le plus dur qui soit. Tragiquement, ironiquement, les balles ont rebondi sur ces vêtements. Enfin, les meurtriers ont pataugé dans la scène horrible d'enfants blessés et saignants (l'un des tueurs l'a comparé à une patinoire glissante inondée de sang et de cervelle) et les ont poignardés de manière maniaque avec des baïonnettes ou leur ont tiré dans la tête.

Le chaos a duré 20 minutes angoissantes. Au moment de l'enlèvement des corps, deux des filles se sont avérées être encore en vie, crachant et toussant avant d'être poignardées dans le silence. C'était sûrement l'origine de la légende qu'Anastasia, la plus jeune fille, avait survécu, une histoire qui a inspiré tant d'imposteurs à se faire passer pour la grande-duchesse assassinée.

Maintenant que l'acte était accompli, des assassins ivres et des voyous bolcheviques se disputaient pour savoir qui devait déplacer les corps et où. Ils se sont moqués des membres de la famille royale décédés, ont pillé leurs trésors, puis n'ont pas réussi à les cacher ou à les enterrer. Finalement, les corps ont été entassés dans un camion, qui est rapidement tombé en panne. Dans les bois, où les Romanov ont été déshabillés et leurs vêtements brûlés, il s'est avéré que les puits de mine qui avaient été choisis pour recevoir les corps étaient trop peu profonds. Dans la panique, Yurovsky a improvisé un nouveau plan, laissant les corps et se précipitant à Ekaterinbourg pour s'approvisionner.

Il a passé trois jours et trois nuits à faire des allers-retours sans sommeil dans les bois, à collecter de l'acide sulfurique et de l'essence pour détruire les corps, qu'il a finalement décidé d'enterrer dans des endroits séparés pour embrouiller quiconque pourrait les trouver. Il était déterminé à obéir à ses ordres selon lesquels « personne ne doit jamais savoir ce qui était arrivé » à la famille Romanov. Il a frappé les corps à coups de crosse de fusil, les a aspergés d'acide sulfurique et les a brûlés avec de l'essence. Finalement, il a enterré ce qui restait dans deux tombes.

Yurovsky et ses assassins ont écrit plus tard des comptes rendus détaillés, vantards et confus de la Tchéka, un précurseur du KGB. Les rapports ont été séquestrés dans les archives et n'ont jamais été rendus publics, mais au cours des années 1970, un regain d'intérêt pour le site du meurtre a conduit Yuri Andropov, président du KGB (et futur chef de l'URSS), à recommander que la Maison des objectifs spéciaux soit rasée.

L'année prochaine sera le centenaire de la Révolution russe, et tandis que le pays trouvera sans aucun doute de nombreuses façons de marquer l'occasion, les ossements non enterrés de sa famille régnante déchue présentent un dilemme. Pour une nation qui aspire à retrouver son ancienne influence et sa gloire historique, faire face aux moments compliqués de son passé est d'une importance primordiale. Mais la saga d'enterrement prolongée reflète des problèmes universels et difficiles à résoudre.

Les notions de droit d'aînesse, de lignées et de pouvoir familial ont toujours la capacité de fasciner et de résonner à l'échelle mondiale. Même si la Grande-Bretagne, par exemple, est une monarchie constitutionnelle dans laquelle la famille royale n'a aucun pouvoir, le E! La chaîne est aussi obsédée par l'élégante duchesse de Cambridge que par Taylor Swift et les Kardashian. Et lors de l'élection présidentielle d'il y a quatre ans, un mouvement vocal "birther" a tenté de prouver que Barack Obama n'avait pas le droit d'être président des États-Unis.

En 2015, le patriarcat de l'Église orthodoxe russe, en collaboration avec un comité d'enquête mis en place par Poutine, a ordonné le réexamen de tous les ossements. Nicolas II et sa famille ont été discrètement exhumés et leur ADN comparé à celui de parents vivants, dont le prince Philip d'Angleterre, dont l'une des grand-mères était la grande-duchesse Romanov Olga Constantinovna. L'ADN du tsar a également été comparé à celui de son père, Alexandre III, et de son grand-père Alexandre II. (Pour ce dernier, les scientifiques ont pu utiliser du sang collé sur une tunique que le tsar portait lorsqu'il a été assassiné.)

Il était également prévu de tester l'ADN d'Alexandra par rapport à des échantillons du corps préservé de sa sœur Ella, qui a également été tuée par les bolcheviks et dont le corps est maintenant exposé dans une vitrine dans une église russe à Jérusalem. Nicholas, Alexandra et leurs trois filles ont été ramenés dans leur tombe, mais Alexei et Maria n'ont toujours pas été enterrés.

Un an plus tard, il y a eu de vagues informations selon lesquelles les tests étaient terminés, mais aucune nouvelle annonce concernant un enterrement définitif. Cela peut sembler un processus étrange, mais il reflète la manière opaque dont le pouvoir a toujours fonctionné en Russie et en tsars, les bolcheviks et maintenant ses dirigeants contemporains. L'église a certainement son propre programme, mais elle a historiquement été un bras de l'autocratie.

La plupart des observateurs du Kremlin conviennent que la décision finale concernant les restes des Romanov reviendra à Poutine. D'une manière ou d'une autre, il doit réconcilier la Révolution de 1917, le massacre de 1918 et la Russie contemporaine. Y aura-t-il des cérémonies pour commémorer les deux ? Un rituel de réinhumation avec les honneurs royaux ou une cérémonie religieuse pour vénérer les saints ? Personne ne sait exactement comment il va essayer de s'en sortir.

Les membres du public russe, en particulier ceux qui sont soit ultranationalistes, soit orthodoxes, sont fascinés par l'histoire des Romanov. Et presque tout le monde est prêt à embrasser les tsars comme faisant partie du magnifique passé de la Russie. Staline a promu quelques-uns d'entre eux, comme Pierre le Grand, comme des réformateurs rigoureux, mais les nouveaux manuels de Poutine en présentent beaucoup comme des dirigeants héroïques. Ainsi, même s'il y a peu de soutien pour une restauration de la dynastie, il y a un énorme enthousiasme pour la restauration de la gloire, du prestige et du pouvoir que la dynastie représentait.

Le point de vue de Poutine sur l'histoire de la Russie, alimenté par sa lecture régulière de biographies historiques, est organisé par le succès et la réussite, pas par l'idéologie.

Une chose est sûre : la vision de Poutine de l'histoire russe, alimentée par sa lecture régulière de biographies historiques, est organisée par le succès et la réussite, pas par l'idéologie. Les grands « tsars » du pays étaient Staline et Pierre le Grand, les désastreux Mikhaïl Gorbatchev et Nicolas II. Et, comme il l'a dit à son entourage, contrairement à Gorbatchev et au dernier tsar Romanov, « je n'abdiquerai jamais ».

J'ai récemment terminé une histoire de la dynastie Romanov, et on me demande souvent si j'ai censuré quoi que ce soit parmi les documents horribles et sexuellement explicites que j'ai découverts dans les archives du règne de trois siècles de la famille. La réponse est oui, mais une seule fois. Alors que je terminais le livre, j'ai omis les détails les plus horribles et brutaux du meurtre de la famille en 1918. Quel que soit le sort des corps, quel que soit l'avenir de la Russie, quel que soit le drame violent du règne des Romanov, cela reste le plus scène déchirante et insupportable de tous.

Simon Sebag Montefiore est un historien dont le dernier livre est Les Romanov, 1613-1918.

Cet article a été initialement publié dans le numéro de novembre 2016 de Ville et pays.


DYNASTIE ROMANOV : UNE BREF HISTOIRE

Les Dynastie des Romanov également connue sous le nom de « Maison des Romanov » était la deuxième dynastie impériale (après la dynastie Rurik) à gouverner la Russie. La famille Romanov régna de 1613 jusqu'à l'abdication du tsar Nicolas II le 15 mars 1917, à la suite de la Révolution russe.

La lignée masculine directe de la famille Romanov a pris fin lorsque l'impératrice Elizabeth est décédée en 1762. La maison de Holstein-Gottorp, une branche de la maison d'Oldenbourg, monta sur le trône en 1762 avec Pierre III, un petit-fils de Pierre le Grand. Par conséquent, tous les monarques russes du milieu du XVIIIe siècle à la Révolution russe sont issus de cette branche. Au début de 1917, la famille élargie Romanov comptait 65 membres, dont 18 furent tués par les bolcheviks. Les 47 membres restants se sont enfuis à l'étranger.

Le dernier tsar Romanov, Nicolas II, a commencé son règne à l'automne 1894, lorsqu'en tant que deuxième empereur russe de ce nom et descendant direct de l'impératrice Catherine la Grande, il est monté sur le trône. Son avènement s'est produit beaucoup plus tôt qu'on ne s'y attendait. Le père de Nicolas, le tsar Alexandre III, est décédé subitement à l'âge relativement jeune de 49 ans.

La famille Romanov au milieu du XIXe siècle : le tsar Alexandre II, son héritier, le futur Alexandre III, et le bébé Nicolas, le futur tsar Nicolas II.

Les événements se sont déroulés rapidement après le décès d'Alexandre III. Le nouveau tsar, âgé de 26 ans, a rapidement épousé sa fiancée de plusieurs mois la princesse Alix de Hesse – la petite-fille de la reine Victoria d'Angleterre. Le couple se connaît depuis l'adolescence. Ils étaient même éloignés et avaient de nombreux parents en commun, étant la nièce et le neveu du prince et de la princesse de Galles, de différents côtés de la famille.

Une représentation d'un artiste contemporain du couronnement du nouveau (et dernier) tsar de la dynastie Romanov – Nicolas II et de son épouse Alexandra.

En rejoignant la famille Romanov par mariage, la princesse Alix s'est convertie du luthéranisme à l'orthodoxie russe, comme stipulé par le droit canon, et a été rebaptisée Alexandra Feodorovna. La nouvelle impératrice russe avait grandi dans un monde très différent : le tranquille duché de Hesse par le Rhin, la plus jeune fille survivante de son grand-duc. When she was just a child of six, Alix lost her mother, an English princess and one of Queen Victoria’s daughters, who died of diphtheria at the age of 36. At the same time, Alix also lost her little sister and playmate from the same disease. The untimely deaths of the people closest to her greatly affected the little girl. Never again was she the sunny and carefree child she had been prior to the tragedy.

Alix was 12 years old when she first met the young Tsesarevich Nicholas Romanov, the heir to the Russian throne, when in 1884 she and her family traveled to Russia to attend the wedding of her older sister Elisabeth. Grand Duchess Elisabeth Feodorovna, as she was now known, married one of Nicholas’s uncles, the Grand Duke Sergei Alexandrovich.

Young Nicholas II as Tsesarevich of Russia Princess Alix of Hesse as a child

In the nineteenth century, many members of the European royal families were closely related to each other. Queen Victoria was referred to as “the grandmother” of Europe” because her progeny were dispersed throughout the continent through the marriages of her numerous children. Along with her royal pedigree and improved diplomatic relations among the royal houses of Greece, Spain, Germany and Russia, Victoria’s descendants received something much less desirable: a tiny defect in a gene which regulates normal blood clotting and causes an incurable medical condition called hemophilia. In the late 19th and early 20th century, patients suffering from this disease could literally bleed to death. Even the most benign bruise or bump might prove fatal. The Queen of England’s own son Prince Leopold was a hemophiliac who died prematurely after a minor automobile accident.

The hemophilia gene was also passed on to Victoria’s male grandchildren and great-grandchildren through their mothers in royal houses of Spain and Germany. Alix’s own brother died of complications from hemophilia at the age of three when he suffered relatively minor injuries after accidentally falling out of a window.

But arguably the most tragic and significant effect of the hemophilia gene occurred in the ruling Romanov family of Russia. Empress Alexandra Fedorovna learned in 1904 that she was a carrier of hemophilia a few weeks after the birth of her precious son and heir to the Russian throne, Alexei.

Tsesarevich Alexei was the long awaited heir to the Romanov Dynasty

Because the Russian legal code contained a statute known as the semi-Salic law, only males could inherit the throne unless there were no dynastic males left. If Nicholas II did not have a son, the crown would pass to his younger brother Grand Duke Michale Alexandrovich (Mikhail). However, after 10 years of marriage and the births of four healthy grand duchesses, the long awaited son and heir was stricken by an incurable ailment. Not many subjects realized that their new Tsesarevich’s life often hung by a thread due to his deadly genetic inheritance. Alexei’s hemophilia remained a closely guarded secret of the Romanov family.

The Russian imperial family doted on the little boy he was understandably overprotected and inevitably spoiled. In 1912, when Alexei was 8 years old, he came as close to death as he ever would after a minor accident while the Romanov family was on one of their holidays in Poland. Alexei’s life was apparently saved by the intervention of a Siberian peasant named Grigori Rasputin. It was not the first time that Rasputin’s seemingly miraculous powers had been evoked. On this occasion, Rasputin had not even been present in Poland but had communicated via a telephone call from his own home in Siberia.

Little Tsesarevich Alexei, the Romanov Dynasty’s last heir to the throne

An obituary to announce the passing of the heir to the throne had already been prepared by the Romanov family , and the imperial doctors had all but given up on the seemingly dying boy. But amazingly, Alexei slowly recovered after Rasputin’s telephone call. Hence the man whom Alexei’s parents referred to as “Our Friend” and “Father Grigori” solidified his role as the savior of their beloved son, as well as the Romanov family’s own spiritual advisor whom they viewed as their liaison with God.

During the summer of 1913, the Romanov family celebrated their dynasty’s tercentennial. The dark “time of trouble” of 1905 seemed like a long forgotten and unpleasant dream. To celebrate, the entire Romanov family made a pilgrimage to ancient historical landmarks around the Moscow region, and the people cheered. Nicholas and Alexandra were once again convinced that their people loved them, and that their policies were on the right track.

It would have been difficult for anyone to imagine at this time that only four years after these days of glory, the Russian revolution would depose the Romanov family from its imperial throne and the three centuries of the Romanov Dynasty would come to an end. The Tsar who was cheered enthusiastically everywhere during the celebrations of 1913 would no longer rule Russia in 1917. Instead, the Romanov family would be under arrest and a little more than a year after that, they would be dead- murdered by their own people.

The four Romanov daughters: Grand Duchesses Olga, Tatiana, Maria and Anastasia

Numerous factors influenced the events that led to the sudden end of a three hundred year old Russian imperial dynasty, and it would be an oversimplification to try to pinpoint something specific that caused its downfall. Terrible losses during World War I, continuous rumors and a wide-spread belief that Rasputin was ruling Russia through his influence on the imperial couple, and some other factors, caused events to spiral out of control. The bloody, tragic climax came on the night of July 17, 1918, when a Bolshevik execution squad shot, bludgeoned and bayoneted the entire Romanov family to death.

It is difficult to say whether history would have been different for the last ruling Romanov family if the random nature of genetics emerged in favor of the baby boy who was destined to inherit Russia’s crown, and if he had been born as healthy as his sisters. Would historical outcome for Russia and the world have been any different? Clearly the nature of Tsesarevich Alexei’s medical condition contributed in many ways to the downfall of the Romanov dynasty. Their heir’s hemophilia was one of the main reasons why the Tsar and Tsarina isolated themselves in Tsarskoe Selo, trying their best to keep the heir’s condition secret not just from their subjects but even from the extended Romanov family members.

Alexei’s hemophilia was the principal cause of Tsarina Alexandra’s terrible anxieties and various physical ailments, real or imagined. These led her to avoid society, thus alienating the imperial Romanov family from their subjects. This uncharacteristic behavior was misinterpreted by Russia’s aristocratic upper class and antagonized all those who might have supported Nicholas and Alexandra during difficult times. The isolation of the ruling Romanov family fostered a climate of misunderstanding, frustration and ultimately flagrant resentment.

Grigori Rasputin, a Siberian peasant who some believe contributed the most to the fall of the Romanov Dynasty.

Perhaps if more people in Russia had known about Tsesarevich Alexei’s hemophilia, they would have been able to more fully comprehend the Romanov family’s strange attachment to Grigori Rasputin. A more sympathetic appreciation of the imperial family’s plight might have defused some of the suspicions and sinister innuendos arising from the close relationship of Alexandra, in particular, with the hated Siberian peasant. The degree of Rasputin’s influence, while certainly great, was in fact, exaggerated. But often perception is reality.

There is no denying that Tsesarevich Alexei’s hemophilia was the principal reason why Grigori Rasputin came into the lives of the Romanov family in the first place. This Siberian peasant inadvertently but significantly contributed to discrediting Nicholas II as a ruler among his subjects during a major war, which led to his abdication and to his and the eventual death of the imperial Romanov family.

The story of the last reigning Romanov family continues to fascinate scholars as well as Russian history buffs. In it there is something for everyone: a great royal romance between a handsome young tsar- the ruler of one eighth of the entire world- and a beautiful German princess who gave up her strong Lutheran faith and life as she knew it, for love. There were their beautiful children: four lovely daughters, and a long awaited baby boy born with a fatal disease from which he could die at any given moment. There was the controversial “muzhik” – a peasant who seemed to have wormed his way into the imperial palace, and who was seen to have a corrupt and immoral influence on the Romanov family: the Tsar, the Empress and even their children. There was even an unlikely simpleton, or in some people’s opinion a cunning “best friend” to the Empress. This was Anna Vyrubova, who allegedly manipulated the Empress and even the Emperor behind the scenes, in league with the immoral peasant who pretended to be a “holy” man.

Empress Alexandra with Anna Vyrubova, a close friend of the Romanov family.

There were political assassinations of the powerful, shootings of the innocent, partisan intrigues, worker strikes, mass uprisings and a world war a murder, a revolution and a bloody civil war. And finally there was regicide – the secret execution in the middle of the night of the last ruling Romanov family, their servants, even their pets in the cellar of the “House of Special Purpose” in the heart of Russia’s Urals.

For many years there were no bodies to prove that these deaths actually occurred. For more than a half a century of Soviet rule, the lack of detailed information surrounding the fate of the murdered Romanov family gave rise to numerous rumors of conspiracies and various survivors, not just in Russia but also in the West. There were those who periodically surfaced claiming to be various Romanov family members – one imperial daughter or another, the former heir, or even the Tsar himself. There were movies, cartoons and books based on the alleged survival of the most famous of all imperial daughters – the Grand Duchess Anastasia, which helped reignite interest in the last imperial Romanov family in the 21st century.

The Romanov family: Tsar Nicholas II and Tsarina Alexandra with Tsesarevich Alexei on her lap, the Grand Duchesses Olga, Tatiana, Maria and Anastasia.

The eventual discovery and scientific identification of the Romanov family’s remains in Ekaterinburg should have put to rest all the conspiracy theories and fairy tales about the final fate of the lst Tsar and his family. But astonishingly the controversy continued, not least of all because the Russian Orthodox Church, along with one of the branches of the surviving extended Romanov family, refused to accept the definitive scientific results which proved that the remains found near Ekaterinburg indeed belonged to the murdered members of the last ruling Romanov family. Fortunately, reason prevailed and the remains were finally interred in the Romanov family crypt, where they belonged.

The Romanov family crypt which contains the remains of the last Russian Tsar and his family.


The History

Throughout most of 1918, Tsar Nicholas II, his wife Alexandra, and their five children, Alexei, Olga, Tatiana, Maria, and Anastasia were held captive by the Bolsheviks.

After Nicholas II had been overthrown in the Russian Revolution, the Romanov family along with a small entourage of servants had been moved from place to place as their captors decided what to do with them.

Transported from where they had enjoyed relative comfort in Tobolsk, their final destination was to be the harsher conditions of Ipatiev House codenamed “The House of Special Purpose’ on the outskirts of Yekaterinburg.

Ipatiev House in 1918 [Image Credit: Wikipedia] Owned by local mining engineer Nikolai Ipatiev, the windows of the late 19 th Century villa were painted black so that family was held in darkness for much of the time.

The perimeter of the residence was fortified with large walls and Bolshevik soldiers guarded the house and grounds.

In total, the Romanov family would spend 76 days there, held against their will.


Four Sisters: The untold story of the doomed Romanov girls

In a guest article, award-winning historian, Helen Rappaport, discussses her new work, Four Sisters, a reappraisal of the lives of the four Romanov daughters executed along with their parents and brother by Bolsheviks during the Russian revolution of 1917 - 1918.

On 17 July 1918 Russia’s last Imperial Family – Tsar Nicholas II, his wife Alexandra, and their five children Olga, Tatiana, Maria, Anastasia and Alexey – were all brutally murdered in Ekaterinburg, Western Siberia. It is an event that has gone down in history as one of the most infamous acts of the Russian Revolution, an act that initiated a period of turmoil, terror and murder as Russia descended into a bitter civil war between the new Bolshevik government and the remnants of the old order.

In the ensuing years since 1918 much has been written in the West about this tragic family, but most of the published work on the Romanov family till now has focused on the two flawed monarchs, Nicholas and Alexandra, their love story and their horrifying demise – a fall from power that was a great deal of their own making. Interest too has generally focused on their only son and heir, Alexei, the longed-for boy whose life was blighted by the curse of haemophilia, passed unknowingly to him by his mother Alexandra.

In the midst of so much tragedy too often the four lovely and devoted sisters who were also caught up in this story have been relegated to a minor role. But it was they, in fact, who were the mainstay and support of their frequently sick mother and ailing brother, as well as an unquestioning loyal back-up to their father the tsar. There is no doubt how much they adored Nicholas and he them. But the four Romanov sisters also had a profound attachment to each other and to the close friends and retainers who served them. In many words, theirs is a story of quiet devotion behind the scenes that too often has been overlooked.

For too long history has consigned Olga, Tatiana, Maria and Anastasia Romanova to a subsidiary role.

For too long history has consigned Olga, Tatiana, Maria and Anastasia Romanova to a subsidiary role – as the pretty, uncontroversial and interchangeable backdrop to the much bigger story of their parents and brother. Four Sisters, is an attempt to change the public perception of the Romanov sisters who till now were portrayed as a boring and bland collective, whose lives offer little of interest.


Exploring the stories of the four sisters against the backdrop of the private, domestic life of the Romanov family has unearthed a wide range of fascinating and revealing new material that sheds light on the four very different personalities of the daughters of the tsar – their hopes, dreams, aspirations, not too mention their disappointments in love – which in turn illuminate the dynamic of this family’s till now untold private life.

July 2018 marks the 100th anniversary of the murder of the Romanov sisters. The Russian Orthodox Church abroad canonised them along with their parents in 1981 after the fall of communism ten years later they began appearing with increasing regularity in a proliferation of new icons that can now be seen in churches across Russia.

These four beautiful young women in their white lace dresses and big picture hats have long also been immortalised in the hundreds of photographs of the Romanov family preserved in family albums in the State archives. But both incarnations present an idealised version of these women. At heart, they were very down to earth and much more rounded and engaging. Four Sisters presents an unvarnished account of their story and seeks to restore them to their central role in the life of Russia’s last Imperial Family.


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Abdicating the throne

By the 1910s, Czar Nicholas and his wife had already become incredibly unpopular in their own country. Nicholas's reportedly "weak" personality, arrogance, and his failure to lead the Russian army to success in various wars had led his government to dislike and distrust him. By the time World War I began and millions of Russian men (and trains, and food supplies) were shipped off to the frontlines, the country was under extreme distress.

Nicholas II abdicated the throne, ending the 300-year period of Romanov family rule.

Meanwhile, Nicholas's wife, Czarina Alexandra, had befriended a Russian mystic named Grigori Rasputin. Believing Rasputin possessed the ability to heal her only son and the heir to the Russian throne of his hemophilia (a condition that prevents blood from clotting properly), the czarina placed great trust in him and granted him unprecedented access to the family's affairs. This gave Rasputin, a noted promiscuous and corrupt drunk, exceptional influence over Alexandra and her husband &mdash something that neither the government nor the public was pleased with.

And so, tensions grew and protests erupted before the Romanov family ultimately lost control of the growing revolution in 1917. On March 15 of that year, Czar Nicholas abdicated the throne, ending the more than 300-year period of Romanov family rule. A provisional government led by Alexander Kerensky took power immediately.


ROMANOV FAMILY AND RASPUTIN

Grigory Yefimovich Rasputin is a magnetic specter in the drama that is Russian history, for the peasant mystic from Pokrovskoe played a defining role in the last days of the Romanov Dynasty. In 1905, the fateful meeting took place. Rasputin requested—and was granted— an audience with the Romanov family at Peterhof, where he presented them with a hand-painted wooden icon of Saint Simeon, a venerated Siberian saint dear to Rasputin’s own heart. He soon became a trusted advisor and confidante to Emperor Nicholas II and Tsaritsa Alexandra Feodorovna Alexandra in particular was convinced that the “staretz” was a gift to her from God Almighty, sent to ease her passage through life as the “Little Mother of Russia,” and especially to preserve the precious life of her only son, the Heir, Tsesarevich Alexei Nikolaevich.

Impressed as Nicholas II and Alexandra were with the “Russian peasant,” members of the extended Romanov family, sensing that something was not quite right, were less than pleased with the Tsaritsa’s ever-increasing reliance on his counsel. She credited his prayers with saving Alexei’s life on more than one occasion, and she taught her children to view Rasputin as their “Friend.” Nicholas II’s sister, Grand Duchess Xenia Alexandrovna, strongly disapproved of this familiarity, especially after learning from governess Sofia Ivanovna Tyutcheva—who was fired by the Tsaritsa for her troubles—that Rasputin was granted access to the nursery when the four grand duchesses were in their nightgowns: “…the attitude of Alix and the children to that sinister Grigory (whom they consider to be almost a saint, when in fact he’s only a Khlyst!) He’s always there, going to the nursery… he sits there talking to them and caressing eux. They are careful to hide him from Sofia Ivanovna, and the children don’t dare talk to her about him. It’s all quite unbelievable and beyond understanding” (Maylunas, Andrei, and Mironenko, Sergei, A Lifelong Passion: Nicholas and Alexandra: Their Own Story 330). The girls’ youthful favorite aunt, Grand Duchess Olga Alexandrovna, met Rasputin in 1907—she was taken to the nursery by her brother the Emperor, where Rasputin was with the children, who were clad only in nightgowns. “All the children seemed to like him,” the seemingly skeptical Olga Alexandrovna recalled. “They were completely at ease with him” (Massie, Robert K. Nicholas and Alexandra 199).

The Romanov family posing with Rasputin: Empress Alexandra Feodorovna, the grand duchesses and the Tsesarevich usually met with Grigory Yefimovich at the house of a friend as opposed to the Alexander Palace.

If the Imperial children were at ease with Rasputin, few others were. In 1910, one of their nurses, one Maria Ivanovna Vishnyakova claimed that the “Holy Man” had raped her, but the Tsaritsa refused to believe the woman’s story. Supposedly, Vishnyakova’s allegations were investigated, but little came of it, as her credibility was damaged when she was caught in bed with a Cossack of the Imperial Guard, (Radzinsky, Edvard. 139) and three years later, she was dismissed from her post.

Grand Duchesses Militsa and Anastasia of Montenegro, who initially introduced Rasputin to the Romanov family

The following year, 1911, things got even worse when the Montenegrin sisters, Grand Duchesses Militsa and Anastasia, wives to Grand Dukes Peter and Nicholas Nikolaevich, learned that Rasputin was engaging in illicit liaisons with various St. Petersburg women, and they went to Tsarskoe Selo to warn the Tsaritsa. Alexandra, however, refused to believe that the “staretz” was anything but holy. Then, the Inspector of the Theological Academy, Bishop Theophan, who had until then been impressed by Rasputin’s apparent faith, began hearing confessions from the women who had been with Rasputin. He too went to the Tsaritsa and warned her that the peasant from Pokrovskoe was something less than sanctified. Alexandra heeded her former confessor’s advice and sent for Rasputin, demanding an explanation, but he feigned surprise and professed his innocence. Bishop Theophan was then sent away to the Crimea for daring to speak against Rasputin.

Next, the Metropolitan Anthony attempted to speak to Nicholas II himself, but the Emperor too was not open to listen he insisted that the Church was not to concern itself with the private interests of his family, but the Metropolitan informed him that “…this is not merely a Romanov family affair, but the affair of all Russia. The Tsarevich is not only your son, but our future sovereign and belongs to all Russia” (Massie 209). Perhaps Anthony could have been a voice of reason, a saving grace, but soon after this conversation, he fell ill and died.

The powder keg exploded when Rasputin boasted to a monk named Iliodor that he had kissed Tsaritsa Alexandra. Iliodor did not believe him, but then Rasputin showed him various letters written by Alexandra and her children (three years later, these letters went public and were viewed as “evidence that Rasputin and Alexandra were lovers). Iliodor was shocked, and he kindly encouraged Rasputin to mend his ways—until it came to light that Rasputin had attempted to rape a nun. When the charges became known, Nicholas and Alexandra (the latter still professing the innocence of the “Holy Man”) were forced to distance themselves, and Rasputin fell out of favor in aristocratic circles.

Grigory Rasputin was considered to be by many the “evil genius” who contributed to the Russian revolution and downfall of the Romanov dynasty

It would be a year before Rasputin would reenter the lives of the Romanov family. In October of 1912, the Imperial couple and their children were on retreat at Spala, the traditional hunting lodge of the Polish kings. It had been two weeks since hemophiliac eight year old Tsesarevich Alexei had gone rowing, falling in the boat and bruising the upper part of his left thigh, Dr. Botkin, the court physician, had ordered that the Heir stay in bed. A week later, the pain and swelling were much diminished, and the incident was over. Or so everyone thought.

Tsesarevich Alexei Nikolaevich

During his recovery from the fall in the boat, Alexei began French lessons with Swiss tutor Pierre Gilliard. Gilliard was as yet unaware of the precise nature of the Tsesarevich’s ailment, but he certainly knew that the boy was not healthy. He recalled that he “looked… ill from the outset. Soon he had to take to his bed… I was struck by his lack of color and the fact that he was carried as if he could not walk” (Massie 182).

Alexandra, thinking that a little fresh air and sunlight might revive her son, then made the catastrophic decision to take the Tsesarevich for a carriage ride. Alexei began to complain of severe pain in his leg and abdomen. Alarmed, his mother ordered the driver to return to the hunting lodge however, they were several miles from the villa, and the sandy road was rutted and uneven. It wasn’t long before Alexei began to cry out at every jolt and lurch of the carriage Alexandra, in terror by now, first implored the driver to hurry, and then to proceed slowly and with caution. Her companion, Anna Vyrubova, who had accompanied the Tsaritsa and her son on their outing, described the return trip as “…an experience in horror. Every movement of the carriage, every rough place in the road, caused the child the most exquisite torture and by the time we reached home, the boy was almost unconscious with pain” (Massie 182).

Dr Evgeny Botkin, the Romanov family physician

Alexei’s father, Nicholas II, wrote that “The days between the 6 th and the 10 th were the worst. The poor darling suffered intensely, the pain came in spasms and recurred every quarter of an hour. His high temperature made him delirious night and day and he would sit up in bed and every movement brought on the pain again. He hardly slept at all, had not even the strength to cry, and kept repeating, ‘Oh, Lord, have mercy upon me” (Massie 182). There was, however, no mercy in sight—for days, Alexei’s cries and screams echoed through the hunting lodge halls. He begged his mother, “Mama, help me. Won’t you help me?” (Massie 183). His pleas were for naught: there was nothing for the Tsaritsa to do but pray. She too had no rest she could only look on helplessly as “Baby” continued to suffer.

Nicholas and Alexandra were certain their son was dying. Indeed, Alexei himself would have welcomed death: “When I am dead, it will not hurt anymore, will it, Mama?” he asked (Massie 183). His mother, although she never gave up hope for a miraculous healing, was forced to live with the knowledge that it was she who had passed the curse of hemophilia on to her beloved child.

Alexei’s disease was a state secret, and circumstances were precarious: the hold of the Romanov Dynasty on the throne of Russia was tenuous at best, and the Tsaritsa was an unpopular consort who would certainly have been blamed for her faulty bloodline it was determined that it could not be publically acknowledged that the heir—the seul heir—was so afflicted as to be unlikely to see his twentieth year. There were rumors, of course, and speculation, but the true nature of his disease was rarely, if ever, disclosed.

Due to his disorder, Tsesarevich Alexei was often forced to get around in a wheelchair. Not many outside of the immediate Romanov family were aware of the exact nature of his illness.

In spite of the publicity machine’s efforts to keep this dark secret a secret, reports began to surface that something terrible had happened to the Tsesarevich. Gossip flew through St. Petersburg society, and it was only after the doctors warned the distraught parents that the continuing hemorrhage in Alexei’s abdomen could end his life at any moment that bulletins were released to update the public, but even then, the cause of the hemorrhage was not revealed. Still, all of Russia began to pray for the boy expected to be their Emperor. When it seemed clear that the end was imminent, Alexei received the Sacrament of Extreme Unction, and a news bulletin sent to the capital was phrased in such a manner that a following notice could make the dreaded announcement that the Heir had expired.

In desperation and at the end of her rope, Alexandra Feodorovna turned to her one remaining hope: Grigory Yefimovich Rasputin. She bid Anna Vyrubova to send a telegraph to Grigory’s home in Pokrovskoe, entreating him to pray for the Tsesarevich. The prophetic reply was immediate: “God has seen your tears and heard your prayers. Do not grieve. The Little One will not die.” One day later, the hemorrhaging ceased.

After Spala: Tsesarevich Alexei, with his careworn mother, Empress Alexandra by his side.

From that moment on, the position of Grigory Rasputin within the closed circle of the Romanov family was firmly cemented. Rumors of his debauchery continued to swirl, so much so that at times—much to his wife’s displeasure—Nicholas had no choice but to keep him at arm’s length. Alexandra continued to believe that the “staretz” was a living saint, even when the director of the national police informed her that an inebriated Rasputin had exposed himself in public and announced to the patrons of a crowded restaurant that Nicholas allowed him to have sex with his wife whenever he pleased. Alexandra wasn’t the only target, though—it was whispered that Rasputin had also seduced the grand duchesses. “Saints are always calumniated,” she insisted. “He is hated because we love him” (Denton, C.S. Absolute Power 577). Nicholas capitulated to Alexandra’s wishes because he felt he had no other option: after all, Rasputin had the ability to ease Alexei’s suffering and keep the boy alive. Gilliard wrote in his memoirs that, tragically, “Nicholas did not like to send Rasputin away, for if Alexei died, in the eyes of the mother, he would have been the murderer of his own son” (Gilliard, Pierre. Thirteen Years at the Russian Court).

Russian caricature of Emperor Nicholas II, Tsaritsa Alexandra Feodorovna, and Grigory Rasputin

The outbreak of World War I in 1914 was the beginning of the end for Rasputin, as well as for the Romanovs. Rasputin begged the Emperor—who mistakenly believed that Germany would never simultaneously attack Russia, France, and England—to stay out of the conflict. “If Russia goes to war,” he told Nicholas, “It will be the end of the monarchy, of the Romanovs and of Russian institutions” (Alexandrov, Victor. The End of the Romanovs 155). This time, though, Nicholas II did not heed Rasputin’s advice, and his decision proved to be a fatal one.

The war was disastrous for Russia. Everyone expected it to be over quickly, but a year later, the battle raged on, and more than a million Russian soldiers were killed. The people blamed the already-hated Tsaritsa, believing her to be a spy for Germany, the country of her birth, especially after Nicholas took command of the armies. His decision to do so was certainly influenced by his wife and Rasputin, who firmly supported him, but the consequences of this action were calamitous. Grand Duchess Maria Pavlovna, wife of the Emperor’s deceased uncle, Grand Duke Vladmir Alexandrovich, was a vocal opponent of Alexandra, whom she and many others feared would be the supreme ruler of the country in place of her husband.

Gilliard wrote that “…her (Alexandra’s) desires were interpreted by Rasputin, they seemed in her eyes to have the sanction and authority of a revelation.” According to historian Greg King, Rasputin’s influence over the Tsaritsa was such that he manipulated her and the destiny of Russia, while Nicholas executed her will at Rasputin’s behest. Then, a politician by the name of Vladimir Purishkevich became a voice of dissent within in the government. He stood before the Duma and stated that “The Tsar’s ministers who have been transformed into marionettes, marionettes whose threads have been taken firmly in hand by Rasputin and the Empress Alexandra Fyodorovna—the evil genius of Russia and the Tsarina… who has remained a German on the Russian throne… an illiterate moujik (peasant) shall govern Russia no longer. While Rasputin is alive, we cannot win” (Radzinsky 434). Much of Russia concurred.

Prince Felix Yusupov, married to Nicholas II’s niece, one of the conspirators to kill Rasputin Grand Duke Dmitri Pavlovich, first cousin of Tsar Nicholas II and a co-conspirator to kill Rasputin. Rasputin himself allegedly predicted that he will be killed by the members of the extended Romanov family.

Prince Felix Yusupov, husband to the Emperor’s only niece, Princess Irina Alexandrovna, was inspired by Purishkevich’s speech. Yusupov conspired with Purishkevich and Grand Duke Dmitri Pavlovich, Nicholas’s cousin the three agreed to put an end to Rasputin once and for all.

Yusupov, familiar with Rasputin’s history of womanizing, invited the “Holy Man” back to his family’s palace on the pretense that he would be introduced to the very beautiful Princess Irina. From here on out, though, the details are murky. Yusupov wrote in his memoirs that he plied Rasputin with tea and petits fours, which were laced with cyanide. Soon, Rasputin was quite drunk, and Yusupov, with Grand Duke Dmitri’s revolver, shot the “Mad Monk” point blank—the bullet entered his chest and exited his body on the right side (Nelipa, Margarita. The Murder of Grigory Rasputin: A Conspiracy That Brought Down the Russian Empire 309). Rasputin fell, but did not die. He attempted to escape, but Purishkevich shot him four more times, after which he fell in the snow outside the door. Although the wounds were mortal, Yusupov wanted to be sure, so he shot Rasputin once more, this time in the head. Finally, the conspirators wrapped the corpse, drove it to the Malaya Nevka River, and tossed it over a bridge railing into a hole in the ice.

Artist’s depiction of Rasputin’s final moments at the Yusupov mansion.

Rasputin was dead—there could be no doubt, for the murderers had botched the disposal of his body, and he was found washed up on the shore by the Petrograd police—but the spectre of their “Holy Man” would continue to haunt the Romanov family until they were themselves murdered in 1918. Felix and Dmitri claimed they had acted to preserve the dignity of the Romanov Dynasty, but their violent deed perhaps too little, too late. Russia plunged headlong into revolution, and with that, the Empire was swept away forever.


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