Ménélas

Ménélas (également Ménélas) est une figure de la mythologie et de la littérature grecques antiques qui était le roi de Sparte et le mari de la belle Hélène, dont l'enlèvement par le prince troyen Paris a déclenché la légendaire guerre de Troie. L'histoire est surtout racontée dans le livre d'Homère Iliade où Ménélas persuade son frère Agamemnon, roi de Mycènes, de former une grande armée de toutes les cités grecques et de se rendre à Troie pour reprendre Hélène. Pendant la guerre, Ménélas et Paris s'affrontent dans un combat en tête-à-tête. Le roi spartiate submerge Paris mais le prince est sauvé par la déesse Aphrodite qui le chasse de la scène dans un nuage magique. Les Grecs gagnent la guerre et chez Homère Odyssée, on nous raconte le voyage de retour de Ménélas avec Hélène, s'arrêtant en chemin en Crète, à Chypre et en Égypte.

Famille

Dans la mythologie grecque, Ménélas était le fils d'Atrée, le roi de Mycènes et le frère cadet d'Agamemnon. Dans certaines traditions, les deux frères étaient les petits-enfants d'Atrée mais il s'occupait de lui lorsque son fils et leur père Pléisthène moururent prématurément. Leur mère était Aerope, la fille de Catrée, le roi de Crète. L'union familiale entre la Grèce et la Crète reflétait peut-être un désir de la part des Grecs mycéniens de l'âge du bronze de revendiquer une sorte d'héritage culturel de la civilisation minoenne antérieure sur cette île.

Enfants, Ménélas et Agamemnon ont été contraints de fuir le domicile familial à la suite de la dispute entre Atrée et son frère Thyeste qui s'est soldée par le meurtre des enfants de ce dernier. Cette querelle a conduit à une malédiction sur la maison d'Atrée et ses descendants. L'autre fils de Thyeste, Égisthe (né d'une relation incestueuse avec la fille de Thyeste, Pelopia) s'est ensuite vengé en tuant son oncle Atrée et en obligeant Agamemnon et Ménélas à chercher refuge auprès de Tyndare, le roi de Sparte.

Tyndareus était un hôte parfait et a adopté les deux garçons. Le roi spartiate s'est même arrangé pour qu'Agamemnon épouse sa fille Clytemnestre tandis que Ménélas épousait son autre fille Hélène. Tyndare a fait jurer à tous les dirigeants grecs de reconnaître Hélène comme l'épouse légitime de Ménélas et de protéger sa fille du mal. Agamemnon et Ménélas sont ensuite retournés à Mycènes pour s'occuper de Thyeste et d'Égisthe. Agamemnon devint ainsi le roi de Mycènes tandis que Ménélas devint l'héritier de Tyndare. Par conséquent, Ménélas est finalement devenu le roi de Sparte dans la plupart des sources du mythe, mais Eschyle (vers 525 - vers 456 avant notre ère), l'écrivain de la tragédie grecque, le fait vivre à Argos. Ménélas et Helen ont eu une fille, Hermione. La malédiction sur la maison d'Atrée n'était cependant pas tout à fait terminée, et c'est ainsi que la guerre de Troie a commencé.

La guerre de Troie

Ménélas apparaît comme l'un des héros de l'histoire de la guerre de Troie racontée dans la littérature grecque, les légendes orales et toutes les formes d'art, de la sculpture à la poterie. Dans la légende, Ménélas est riche et hospitalier, mais il est aussi l'une des principales raisons pour lesquelles la guerre a eu lieu en premier lieu. Certes, il a été victime lorsque sa femme Hélène, considérée comme la plus belle femme de Grèce, a été enlevée par le prince troyen Paris et emmenée à Troie. Paris, qui visitait Sparte lors d'une visite diplomatique amicale, avait réclamé Hélène comme prix d'Aphrodite après avoir sélectionné la déesse lors d'un concours de beauté avec ses compagnes déesses Héra et Athéna, organisé au mariage de Pélée et Thétis. Désireux de récupérer sa femme, Ménélas fit appel à son frère Agamemnon, désormais roi de Mycènes et le souverain le plus puissant du monde grec. Agamemnon, avide de guerre, de butin et de vengeance, a rappelé aux dirigeants grecs leur serment de protéger Hélène et a galvanisé des cités-États grecques comme Athènes, Corinthe, Rhodes et Argos. L'armée massive a mis le cap sur Troie dans une puissante flotte de navires.

Les Grecs eux-mêmes considéraient que la guerre de Troie avait eu lieu au 13ème siècle avant notre ère. Cette date est en fait confirmée par des fouilles sur le site de Troie (alias Ilium) en Turquie, en particulier la couche connue sous le nom de Troie VI (vers 1750-1300 avant notre ère), qui montre que la ville avait alors de grandes murailles et des tours. De plus, il existe des preuves d'un conflit sous la forme de destructions par le feu et de pointes de flèches en bronze incrustées dans les murs. La civilisation mycénienne de la Grèce et les Hittites d'Anatolie se sont probablement affrontés fréquemment pour le contrôle des routes commerciales et les tentatives de colonisation dans la région, bien qu'il soit hautement improbable qu'une guerre d'une décennie comme la guerre de Troie ait jamais eu lieu.

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Les conflits réels de la Méditerranée orientale ont alors probablement inspiré la légende de la guerre de Troie, racontée de la manière la plus célèbre dans le livre d'Homère. Iliade. Ce poème épique a été écrit au VIIIe siècle avant notre ère et ne couvre que les 52 derniers jours de la guerre de Troie de 10 ans. Parmi les combattants se trouvaient des héros tels qu'Achille, Ulysse et Ajax. Du côté des Troyens se trouvaient de grands guerriers comme Hector, frère de Paris. Même les dieux se sont impliqués dans la plus grande guerre jamais vue avec Athéna, Poséidon et Héphaïstos parmi ceux qui soutiennent les Grecs. Les chevaux de Troie pouvaient faire appel au soutien et à l'intervention occasionnelle de dieux tels qu'Apollon, Aphrodite et Arès.

Ménélas contre Paris

Lorsque Ménélas et Agamemnon arrivèrent avec leurs armées, la première et la plus décevante vue fut les puissantes murailles de la ville de Troie. Ces grandes défenses ont fait que le conflit est devenu une guerre de siège entrecoupée d'actions dans la plaine devant la ville lorsque les Troyens ont risqué une sortie ou deux. Dans le Iliade, Ménélas est dépeint comme un combattant courageux et un homme d'honneur, mais il n'est pas tout à fait placé au premier rang des guerriers. Il est considéré comme un peu trop indulgent, comme par exemple dans l'épisode où il cherche à épargner la vie d'Adrestus mais Agamemnon n'est pas d'accord et le cheval de Troie est tué.

Ménélas porte un coup terrible sur le casque de Paris, brisant son épée qui tombe en morceaux dans la poussière.

L'une des batailles marquantes fut celle entre Ménélas et Paris en combat singulier (Livre 3 du Iliade), appelé par le roi spartiate pour régler la guerre sur-le-champ et décider qui garderait Hélène. Ménélas, qualifié par Homère de «maître du cri de guerre», fait face à Paris, portant une armure légèrement flashy et inappropriée, tandis qu'Hélène regarde depuis les murs de Troie. Les deux guerriers tirent au sort pour savoir qui aura le premier lancer avec leur lance. Paris gagne et lance le premier mais sa lance atterrit sans danger dans le bouclier de Ménélas. Le roi grec lance alors son arme avec une force énorme et la lance traverse le bouclier de Paris et continue à percer son armure. Heureusement pour Paris, il vacille au dernier moment et évite une mort certaine. Cependant, Ménélas n'en a pas fini et de son épée, il porte un coup terrible sur le casque du prince troyen. L'épée se brise et tombe en morceaux dans la poussière. Ménélas attrape alors le casque de Paris à mains nues et le traîne hors du champ de combat. Suffoquant alors que la sangle de son casque s'enroule autour de son cou, Paris n'est sauvé que par l'intervention d'Aphrodite qui brise la sangle et, couvrant le prince d'une brume épaisse, ramène son favori à la sécurité de sa chambre parfumée.

Ménélas apparaît ensuite dans la bataille lorsque Hector, « dompteur de chevaux », fils du roi Priam et le plus grand guerrier troyen, défie tout Grec au combat. Ménélas est prêt à accepter, mais Agamemnon le persuade de ne pas le faire. Au lieu de cela, Ajax, ayant tiré au sort pour l'honneur, part à la rencontre du prince. La paire s'affronte mais sans coup décisif, et l'Ajax s'avère le maître. Les ténèbres mettent alors un terme au combat et ils se séparent en termes pacifiques. Ménélas arrive à combattre Hector plus tard lorsque le couple se dispute le corps de l'Euphorbos tombé.

Retrouvailles avec Hélène

La guerre se poursuit alors avec Achille entrant enfin dans l'action et tuant Hector dans un duel à mort. Les Iliade s'arrête là, mais l'histoire se poursuit dans des sources telles que le cycle épique (7e-6e siècle avant notre ère) avec Achille frappé et tué par une flèche au talon, tirée par Paris. Philoctète, le célèbre archer, s'est vengé d'Achille en tirant mortellement sur Paris avec l'arc légendaire d'Hercule. Les Grecs ont finalement réussi à pénétrer à l'intérieur de Troie en construisant un énorme cheval de bois que les Troyens pensent être un cadeau de leur ennemi apparemment disparu. En réalité, le cheval est plein de guerriers grecs - dont Ménélas - et ils ouvrent les portes de la ville à leurs partisans, et une déroute générale de Troie s'ensuit. Les Grecs avaient gagné la guerre. Ménélas et Hélène sont réunis mais, selon certaines versions de l'histoire, le roi spartiate tire d'abord son épée et a l'intention de frapper sa femme avant de repenser et de l'embrasser. Cette scène, avec Ménélas tenant une épée et debout à côté d'Hélène, est parfois vue sur des poteries grecques peintes ; il y a même un exemple où il a laissé tomber son épée indiquant clairement un changement d'avis. Le couple réconcilié rentre ensuite chez lui - éventuellement.

La maison de l'Odyssée

Dans le quatrième tome d'Homère Odyssée, également écrit au 8ème siècle avant notre ère, Ménélas rencontre Télémaque, le fils d'Ulysse, après la guerre de Troie. Télémaque arrive à Sparte à la recherche de son père perdu, introuvable depuis la fin de la guerre. Le roi, jouant encore une fois bien son rôle d'hôte, donne un dîner. Ménélas ne connaît pas le sort d'Ulysse mais il raconte l'épisode du grand cheval de bois que les Grecs utilisaient pour entrer dans la ville de Troie et gagner la guerre. Ménélas raconte ensuite sa propre mini-Odyssée après avoir quitté Troie, ce qui est peut-être une mythification des actions réelles des pirates et des colons mycéniens à la fin de la Méditerranée à l'âge du bronze.

Tout d'abord, Ménélas débarque en Crète après que ses navires se soient précipités contre les côtes rocheuses à cause d'une tempête. Arrivé ensuite en Égypte, le roi y passe de nombreuses années. Incapable de gagner des vents favorables pour rentrer chez lui, Ménélas fait des voyages à Chypre puis dans la ville de Sidon en Phénicie, terre de beaux textiles et d'argenterie, dont le Spartiate reçoit en souvenir. Vient ensuite l'Afrique du Nord (Libye) qu'il décrit comme une terre abondante avec des moutons qui mettent bas trois fois par an et où il ne manque jamais de lait, de fromage ou de viande. L'Éthiopie est également visitée pendant cette période et le trésor du roi s'agrandit.

Enfin, Ménélas rencontre le dieu de la mer Protée, alias le « vieil homme de la mer », qui vit près de Pharos. Ménélas tenait à poser à Proteus des questions telles que comment attraper une brise qui le ramènera chez lui en Grèce. Malheureusement, le dieu a continué à changer de forme pour échapper au roi spartiate. Ménélas et ses hommes se déguisent ainsi en phoques et se mêlent au troupeau de cet animal de Protée. Les Spartiates sautent alors et attrapent Protée, mais le dieu de la mer se transforme en de nombreuses créatures différentes pour échapper à la capture, d'abord un lion, puis un serpent, une panthère et un sanglier. Toujours captif, Protée se transforme en eau et enfin en arbre.

Protée abandonne son acte et dit finalement à Ménélas qu'il doit accomplir un grand sacrifice aux dieux en Egypte pour gagner ces vents favorables. Il est également informé qu'Ulysse est détenu dans les griffes de la nymphe Calypso sur son île lointaine. De retour au dîner spartiate, Télémaque remercie son hôte puis continue son chemin pour continuer la recherche de son père.

Protée avait prédit que Ménélas ne mourrait pas mais arriverait un jour à l'Elysée, la version grecque du paradis qui se situe aux extrémités de la terre et réservée uniquement aux vertueux et dignes. Avant d'atteindre cette terre de paix, Ménélas effectue les sacrifices nécessaires et rentre enfin chez lui à Sparte. Oreste le fils d'Agamemnon épouse alors Hermione, la fille de Ménélas et ainsi les deux villes de Mycènes et de Sparte sont réunies sous un seul roi. Lorsque Ménélas a quitté cette terre, il a été remplacé comme roi de Sparte par Oreste.

Hérodote Histoires

Ménélas est mentionné dans le c. 415 avant notre ère Histoires d'Hérodote (vers 484 - 425/413 avant notre ère). Dans le livre 2:118-119 de cet ouvrage, l'historien grec décrit une histoire légèrement différente d'Homère qu'il prétend avoir entendue de première main des prêtres égyptiens. Paris (appelé Alexandros par Hérodote) enlève Hélène, mais le navire transportant le couple fugitif est dérouté et atterrit en Égypte, sans jamais se rendre à Troie. Le roi égyptien Protée (pas un dieu de la mer pour Hérodote), puis les garde en détention jusqu'à l'arrivée de Ménélas. L'armée grecque fait quand même le siège de la ville de Troie malgré le fait que les Troyens insistent sur le fait qu'Hélène n'est pas là mais en Égypte. Lorsque Troie tombe et qu'Hélène n'est pas retrouvée, Ménélas navigue ensuite vers l'Égypte pour voir si les Troyens ont dit la vérité depuis le début. Arrivée à Memphis, Helen retrouve son mari. Ménélas a hâte de rentrer chez lui, mais le temps déraisonnable maintient ses navires au port. Pour changer le temps et apaiser les dieux, le roi spartiate sacrifie deux enfants égyptiens, choquant ses hôtes qui poursuivent alors Ménélas en Libye mais finissent par le perdre.

Autres uvres, Art & Culte

Ménélas apparaît dans la pièce de 415 avant notre ère Femmes de Troie par Euripide (vers 484-407 avant notre ère) où il a un caractère beaucoup plus faible que dans l'œuvre d'Homère. Dans la pièce, Helen se défend dans un procès et accuse les dieux d'intervenir dans les affaires humaines. Ménélas apparaît comme un homme simple désireux de retrouver sa belle épouse. Le roi apparaît comme un personnage encore plus désagréable dans Euripide Andromaque (vers 425 avant notre ère) et Oreste (vers 408 avant notre ère), ainsi que la tragédie Ajax par Sophocle (vers 496 - vers 406 avant notre ère).

Dans les arts visuels, Ménélas apparaît dans les métopes nord du Parthénon (447-432 avant notre ère) avec diverses autres scènes de la guerre de Troie. Le roi spartiate aux côtés d'Hélène (généralement en confrontation) ou l'emmenant ou en train de se réconcilier, et le duel avec Paris étaient des thèmes populaires pour les peintres de poterie à figures rouges et noires.

Enfin, à Thérapne près de Sparte, le roi faisait partie d'un culte avec Hélène avec qui il était censé partager un tombeau. Le tombeau a été construit c. 700 avant notre ère près d'un «palais» mycénien du XVe siècle avant notre ère et consistait en un grand rectangle de blocs de pierre de taille avec un petit temple, le tout placé sur un monticule et approché par une rampe. Des fouilles ont révélé que le site avait reçu des offrandes de dédicace au couple et était utilisé jusqu'au 1er siècle avant notre ère.


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