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Société celtique antique

Société celtique antique

La société des Celtes dans l'Europe de l'âge du fer était composée de plusieurs groupes hiérarchiques distincts. Au sommet se trouvaient les dirigeants et les guerriers d'élite, puis il y avait les chefs religieux, les druides, puis les artisans spécialisés, les commerçants, les agriculteurs et les esclaves. Notre connaissance de la société celtique est malheureusement fragmentaire et repose sur des sources littéraires et archéologiques de seconde main. Néanmoins, nous connaissons de nombreuses caractéristiques de la société celtique, qu'il s'agisse des symboles de statut des anciens Gaulois ou des reines combattantes de l'ancienne Grande-Bretagne.

Les constituants de la société celtique

Les Celtes n'ont laissé aucune trace écrite de leur part et nous sommes donc obligés d'étudier les récits de seconde main d'auteurs classiques et de reconstituer des caractéristiques de la société à partir de vestiges archéologiques. Nous savons que la plupart des communautés celtes étaient rurales et agraires avec une hiérarchie distincte, au sommet de laquelle se trouvaient des rois ou des reines ou un groupe aristocratique, et leurs parents dont la richesse reposait sur la propriété foncière. Au-dessous de ceux-ci se trouvaient divers groupes divisés par fonction et compétences tels que les guerriers, les druides, les artisans spécialisés et les commerçants (y compris les étrangers). La grande majorité de la population était constituée d'artisans et d'agriculteurs peu qualifiés; au plus bas de la société se trouvaient les esclaves. À l'exception des esclaves, il n'existe aucune preuve d'obstacles empêchant l'enfant de l'un de ces groupes d'entrer éventuellement dans un autre groupe à condition qu'il ait acquis la richesse nécessaire (par la bravoure à la guerre, par exemple) ou ait suivi l'éducation ou l'apprentissage requis.

Au fil du temps, le système monarchique a cédé la place à un gouvernement plus complexe composé de confédérations de chefs tribaux.

Au sein de la société celtique, il existait un système contraignant où des individus puissants s'engageaient à s'occuper des autres - c'est-à-dire fournir de la nourriture, un abri, une protection juridique et militaire - en échange d'une sorte de service, un peu comme dans la relation seigneur-vassal de la féodalité médiévale. Pour les Celtes, une telle personne était un Ambactus, et le résultat a été que des liens de loyauté ont été établis avec leur seigneur et la classe dirigeante au sens large et le statu quo. Certains seigneurs commandaient la loyauté de milliers de parents, de serviteurs et de vassaux. Cependant, ce sont des généralisations, et comme pour d'autres domaines de la culture celtique, il est important de souligner qu'il y avait de grandes variations à la fois au fur et à mesure que la période de l'âge du fer se développait en Europe et en termes de géographie. En bref, les sociétés celtiques dans une partie de l'Europe en 700 avant notre ère étaient peut-être très différentes de celles d'une autre partie du continent, peu importe par rapport aux sociétés celtiques en 400 après JC.

Dirigeants

Les communautés celtiques étaient divisées en tribus dirigées par un monarque ou un petit groupe aristocratique. Certaines tribus, comme celles de la Belgique moderne, peuvent avoir eu deux monarques au pouvoir en même temps. Au fil du temps, ce système de monarchie a cédé la place à un gouvernement plus complexe composé de confédérations de chefs tribaux et de tribus individuelles dirigées par des conseils d'anciens. De même, certaines tribus sont devenues les clients de tribus plus dominantes et ont donc été obligées d'effectuer des paiements de marchandises ou de fournir des otages (généralement de jeunes hommes pour jouer le rôle de vassaux). Ce réseau d'alliances en Gaule et ailleurs s'est encore compliqué lorsque les Romains se sont davantage intéressés à l'expansion de leur empire et que des tribus auparavant défavorisées se sont rangées du côté des envahisseurs pour faire avancer leurs propres causes contre les ennemis tribaux traditionnels.

Les dirigeants et les chefs tribaux devaient offrir des cadeaux à leurs partisans et, provenant en grande partie du butin de guerre, ceux-ci étaient distribués en fonction du rang dans la communauté. Les dirigeants devaient également organiser des fêtes. Lors de ces événements, le statut social était attaché à la disposition des sièges, comme l'a commenté l'auteur grec Poséidonius (vers 135-51 avant notre ère) dans son Histoires:

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… ils sont assis en cercle avec l'homme le plus influent au centre, qu'il soit le plus grand en compétences guerrières, en noblesse de famille ou en richesse. A côté de lui est assis l'hôte et de chaque côté d'eux les autres par ordre de distinction.

(cité dans Allen, 16)

La vaisselle était un autre domaine pour montrer le statut social, en particulier les gobelets, les récipients pour servir le vin et les chaudrons pour servir la nourriture. Beaucoup de ces articles ont été importés de cultures voisines et ainsi un hôte pouvait montrer leur richesse et le savoir-faire supérieur de ces marchandises rares et exotiques. L'usage de ces objets était parfois imposé par le statut social des participants. Certaines chopes, par exemple, ont été conçues pour la consommation collective où l'ordre des buveurs aurait été bien défini. Même la nourriture elle-même faisait partie de l'affichage social car seuls les invités les plus âgés avaient droit aux meilleures coupes de viande, par exemple. La meilleure viande de toutes était un morceau coupé dans la cuisse et était réservée au plus grand guerrier présent. Si un autre guerrier se sentait supérieur, il pouvait réclamer ce morceau de viande pour lui-même et ainsi défier le chef au combat.

Même dans la mort, les dirigeants celtes ont reçu un grand respect. Les tombes de l'élite celtique ont fréquemment une gamme de biens particulièrement bien faits, coûteux et rares enterrés avec les morts, un cas peut-être de consommation ostentatoire et conçus pour montrer la richesse et le pouvoir du défunt et, plus important encore, de ceux qui ont honoré leur décès et peut-être hérité de leur titre et de leur pouvoir. En effet, la parenté faisait partie intégrante de la société celtique à mesure que se formaient des familles élargies qui pouvaient retracer leur lignée jusqu'à un seul ancêtre.

Guerriers

Le fait que les guerriers jouissaient d'un statut élevé dans la société celtique est suggéré par le nombre de dieux dans l'ancien panthéon celtique associés à la guerre et la grande quantité d'armes et d'armures trouvées dans les tombes. Le courage et les prouesses au combat étaient très appréciés.

De nombreux guerriers celtes portaient un collier torc, probablement un symbole de statut et de rang au sein de la communauté.

Les guerriers celtes en Gaule sont décrits comme blanchissant leurs cheveux longs à l'aide d'eau de chaux tandis qu'en Grande-Bretagne, ils peignaient des motifs sur leur corps. Plusieurs auteurs classiques commentent également le fait étrange que les guerriers celtes pouvaient entrer nus au combat. Toutes ces habitudes suggèrent surtout que les guerriers tenaient à s'identifier comme faisant partie d'un même groupe social. De nombreux guerriers celtes portaient un collier torc - le célèbre Gaule mourante statue des musées du Capitole à Rome en porte un - et ceux-ci étaient probablement un symbole de statut et de rang au sein de la communauté.

Un autre indicateur de statut très visible était l'utilisation d'armures, de boucliers et d'armes très décorés. Seuls les guerriers les plus riches pouvaient se permettre de tels objets décorés de matériaux précieux comme l'or, l'argent, l'ivoire, les pierres semi-précieuses, l'émail et les morceaux de verre coloré. De même, seuls les riches pouvaient posséder des chars, des chevaux et employer des préposés pour l'assistance au combat - le nombre de ceux-ci devint une question de prestige pour l'élite. Encore une autre marque de distinction de l'élite guerrière a été notée par Poséidonius : « les nobles se rasent les joues mais laissent pousser librement la moustache pour qu'elle recouvre la bouche » (cité dans Cunliffe, 234). Enfin, l'histoire familiale et la lignée étaient importantes, et les guerriers celtes aimaient à les proclamer devant leurs ennemis juste avant la bataille.

Druides

Les chefs religieux des communautés celtiques étaient les druides qui étaient considérés comme des intermédiaires entre l'humanité et les dieux. Comme Jules César (c. 100-44 avant notre ère) l'a noté :

Les druides officient au culte des dieux, règlent les sacrifices publics et privés, et règlent toutes les questions religieuses. Un grand nombre de jeunes gens affluent vers eux pour s'instruire, et ils sont tenus en grand honneur par le peuple.

(Guerres des Gaules, VI:13)

Le statut élevé des druides dans la société celtique est attesté par leur exemption des droits et taxes militaires. Les druides ont peut-être souligné leur statut élevé en portant de longues robes blanches distinctives et peut-être aussi un couvre-chef inhabituel avec des attaches en corne ou en bois. Bien que César mentionne un chef druide élu pour un an en Gaule, on ne sait pas s'il existait d'autres niveaux de hiérarchie parmi les druides eux-mêmes.

Connus pour leur grande sagesse et leur connaissance des traditions, les druides étaient les dépositaires de l'histoire de la communauté, qu'ils transmettaient aux novices qui passèrent une vingtaine d'années à acquérir les compétences et le savoir-faire du druidisme. L'instruction se faisait oralement, et cela peut avoir reflété un désir de garder les connaissances des druides exclusives aux initiés plutôt qu'en raison d'un manque d'alphabétisation. Les druides conseillaient les dirigeants, présidaient les cours de justice, délibéraient sur les conflits communautaires et préparaient des potions médicinales. Ils peuvent également avoir été tenus de jeter des tabous (ou, moins précisément, des sorts) sur les gens, assurant le respect des règles de la société. Ces règles pouvaient être assez banales, comme ne pas manger la viande d'un animal en particulier, mais le non-respect de celles-ci conduisait à l'exclusion des cérémonies religieuses de la communauté. Ne pas pouvoir participer aux rituels rendait cette personne impure et étrangère au sein de la communauté.

Les druides étaient si importants pour la société celtique que les Romains les considéraient finalement comme des ennemis de l'État. Ce n'est peut-être pas un hasard si les régions qui ont le plus résisté au contrôle romain étaient aussi des centres connus pour les druides. Plusieurs empereurs romains ont tenté d'éradiquer complètement les druides, notamment Tibère (r. 14-37 CE) et Claudius (r. 41-54 CE). En 59 de notre ère, le centre druidique d'Anglesey, au Pays de Galles, fut systématiquement attaqué par une armée romaine et le druidisme fut interdit.

Voyants, bardes et artisans

Une figure semblable à un druide était le voyant qui devinait les événements futurs en interprétant des phénomènes naturels ou des choses telles que les vols d'oiseaux particuliers et les entrailles d'animaux sacrifiés (et d'humains). Ces chiffres sont appelés les vates par l'écrivain grec Strabon (vers 64 av. J.-C. - 24 ap. J.-C.). Un troisième chiffre, vu en Irlande, était le fili ou savant poète-historien. En plus de composer des éloges et des invectives, le fili ont également transmis oralement à la génération suivante le folklore de la communauté et ils ont été impliqués d'une manière ou d'une autre dans les codes de loi et les prophéties. Qu'ils soient druides, voyants et fili étaient des individus entièrement séparés ou pouvaient être trouvés dans un seul individu est encore très débattue par les chercheurs. Il y avait aussi une autre figure impliquée dans la justice mentionnée par Jules César. C'est le Vergobretus qui a été élu par l'aristocratie pour un an et qui a exercé les fonctions du plus haut magistrat avec un pouvoir absolu sur tous en termes d'application de la loi.

Les bardes, avec leur narration, leur poésie et leur habileté à jouer de la harpe étaient très appréciés dans la culture celtique, bien que les anciens Celtes les aient classés au-dessous des druides et vates dans le statut social. En Irlande, les bardes avaient un statut social inférieur à celui des fili. Les bardes ne nuisaient pas à leur réputation en chantant les louanges des hommes de haut rang lors des fêtes celtiques.

Bien que les artisans et les artisans qualifiés tels que les charpentiers, les potiers et les tisserands aient été essentiels à la vie quotidienne, nous en savons très peu sur ceux des sociétés celtiques. Le seul groupe dont nous savons quelque chose est celui des forgerons. Les forgerons étaient essentiels pour travailler le fer, qui nécessite un haut niveau de compétences techniques pour travailler par rapport à certains autres métaux. Le fer était utilisé pour des articles essentiels comme les outils agricoles, les armes et les ustensiles de cuisine. Sans surprise pour un ouvrier qui a transformé le métal avec le feu, les forgerons figurent dans la mythologie celtique, et certains dieux ont reçu des compétences en forge et en métallurgie comme Goibniu dans la mythologie irlandaise médiévale, qui était basée sur un ancien dieu celtique des forgerons de nom inconnu. En Écosse gaélique, les forgerons étaient crédités de pouvoirs de guérison, et tout ce qu'ils avaient à faire était de tenir leur marteau sur la victime.

Femmes

Le nombre de déesses féminines et leur rôle suggéreraient que les femmes celtiques jouissaient d'un meilleur statut social que dans certaines autres cultures contemporaines mais, malheureusement, il existe très peu de preuves directes du rôle des femmes dans l'ancienne société celtique.

Les sources fluviales étaient particulièrement importantes dans la religion celtique, et bon nombre d'entre elles portaient des personnifications féminines. Par exemple, Sequana était associé à la Seine et à la guérison. La déesse possédait un important sanctuaire à la source de la Seine près de Dijon où de nombreux ex-voto lui étaient dédiés ; le temple de la déesse y était encore en plein essor jusqu'à l'époque romaine. C'est une curieuse distinction entre les cultures celtique et méditerranéenne que dans la première, de nombreux dieux féminins étaient associés à la guérison tandis que dans la seconde, il s'agissait de dieux masculins comme Apollon et Asclépios.

Le fait que les femmes puissent régner de leur propre chef est démontré par deux affaires en Grande-Bretagne. Le premier est Cartimandua, souverain de la tribu des Brigantes dans le nord de l'Angleterre. Au milieu du 1er siècle de notre ère, Cartimandua est enregistré comme abandonnant un prince celtique fugitif aux autorités romaines. Le deuxième cas est Boudicca, reine de la tribu Iceni, qui a mené une révolte de plusieurs tribus contre l'occupation romaine en 60 EC. Initialement réussie et capturant le Londres romain et Colchester parmi d'autres bastions, la révolte a été annulée et Boudicca s'est suicidé ou est mort de maladie en 61 de notre ère.

Boudicca menait son armée en personne, et il y avait peut-être des femmes guerrières dans certaines armées celtiques, bien que les écrivains anciens leur prêtent peu d'attention. Certes, les dieux celtiques comprenaient des femmes telles que le trio irlando-celtique de déesses de la guerre connu sous le nom de Mórrigna : Badb, Macha et le Mórrigan. De plus, dans la mythologie médiévale irlandaise, plusieurs héros masculins, notamment Cú Chulainn, ont appris à utiliser des armes de maîtres féminins tels que Scáthach et Aife, suggérant une longue tradition d'un rôle féminin fort dans la guerre celtique.

Les preuves que les femmes étaient des druides dans l'antiquité sont rares, mais il n'y a aucune preuve qu'elles aient été interdites de ce rôle. La référence aux femmes en tant que druides provient de sources de l'Antiquité tardive ou de la période médiévale, et elles ne sont alors mentionnées qu'en Gaule et en Irlande. Cependant, comme le note l'historienne Chiara Tommasi, ces sources « sont d'une fiabilité douteuse et devraient probablement être écartées » (Bagnall, 2329).

Les lieux de sépulture sont un autre indicateur du statut des femmes. La sépulture de Vix près de Châtillon-sur-Seine dans le nord-est de la France date de la fin du VIe ou du début du Ve siècle avant notre ère, et elle montre que certaines femmes celtes ont reçu autant de respect et d'attention lors de leur enterrement que les hommes. La défunte était une femme âgée d'environ 35 ans et elle a été placée sur un chariot à quatre roues. Les richesses enfouies avec elle comprennent un cratère en bronze massif importé de la Méditerranée, un grand collier en or, un collier d'ambre de la Baltique, des bracelets en bronze et en lignite et une broche à décor de corail exotique. Tous ces éléments ensemble illustrent que quelle que soit cette femme, les anciens Celtes étaient prêts à consacrer beaucoup de temps et de richesse à son enterrement, suggérant qu'elle était une personne d'une importance significative dans la communauté dans laquelle elle avait vécu.

Pour les femmes plus ordinaires, les informations sont rares et peut-être pas entièrement fiables. Les auteurs classiques, qui ne comprenaient probablement pas pleinement les coutumes étrangères qu'ils rencontraient, notaient que les femmes celtiques étaient belles et aussi grandes et courageuses que les hommes celtiques. Il est à noter que les femmes celtiques sont la promiscuité et les épouses sont partagées entre les parents masculins du mari. Jules César a observé que les femmes celtes en Gaule apportaient à leurs maris une dot et que celle-ci pouvait être héritée par la femme si son partenaire décédait avant elle. Le général romain a également noté que les maris avaient le droit de vie et de mort sur leurs femmes et leurs enfants. Les femmes étaient souvent mariées dans différentes tribus pour cimenter des alliances et créer des liens durables entre elles.

Enfants

Selon Jules César, les enfants en Gaule étaient surveillés par leurs pères, bien qu'il y ait une sorte de tabou pour un garçon qui n'a pas encore atteint la maturité de s'asseoir en public avec son père. Ce commentaire de César est peut-être vraiment lié à la pratique que certains enfants ont pu être confiés à des parents adoptifs pour renforcer les liens entre les familles et améliorer les perspectives de l'enfant en les faisant élever par des parents aristocratiques. C'était certainement le cas dans l'Irlande médiévale, mais la question de savoir si la pratique avait disparu dans l'ancienne société celtique à l'époque de César n'est toujours pas acceptée par les érudits. Un autre type de placement consistait à prendre en otage les enfants des tribus nouvellement conquises et à les élever dans les familles des conquérants. Cela a assuré la conformité des principales familles conquises et a aidé à lier les deux tribus dans les générations futures.

Il est curieux que les fouilles archéologiques des sites celtiques aient trouvé relativement peu de tombes d'enfants, et cela peut s'expliquer par un manque de sépulture formelle. L'enfance s'est probablement terminée vers l'âge de 14 ans pour les garçons comme pour les filles. Les garçons prêtaient désormais allégeance à un homme plus âgé dans le système client mentionné ci-dessus, tandis que les filles étaient désormais considérées comme ayant l'âge nubile.

Étrangers et esclaves

Les commerçants et artisans étrangers semblent avoir été bien accueillis dans les communautés celtiques. Une analyse détaillée des restes humains a révélé que pas mal d'individus dans un site de sépulture sont nés à des centaines de kilomètres de là. L'évolution des pièces d'art celtiques comme les broches fines et les torcs suggère également fortement que les artisans étrangers se sont délocalisés et ont apporté avec eux de nouvelles compétences telles que la granulation et l'émaillage.

Les esclaves étaient la classe la plus basse dans les communautés celtiques et étaient à la fois des hommes et des femmes. Les esclaves étaient utilisés dans la société celtique et comme objet de commerce, dans ce dernier cas la source étant ceux capturés lors de la guerre ou les personnes qui ne pouvaient pas payer leurs dettes. Fait intéressant, le mot celtique pour une esclave - Cumal - est venu à être utilisé comme terme pour une unité monétaire.


Les Celtes de l'Irlande antique

Le premier enregistrement historique des Celtes était par les Grecs vers 700 avant JC, les Celtes étaient un groupe lâche de tribus qui vivaient dans une région au nord des Alpes autour du Danube en Europe centrale. Au cours des quelques centaines d'années qui ont suivi, ils se sont propagés à l'est et à l'ouest à travers l'Europe. Les Celtes sont arrivés pour la première fois en Irlande vers 500 avant JC, il n'y a aucune information fiable sur comment ou quand les Celtes sont devenus le groupe ethnique irlandais dominant. On pense que les Celtes sont arrivés progressivement, se propageant lentement à travers le pays, un processus qui aurait pu prendre plusieurs centaines d'années. Au cinquième siècle de notre ère et à l'arrivée du christianisme, la langue celtique était parlée dans toute l'île d'Irlande.

L'Irlande est restée hors de portée de l'Empire romain, il y a donc peu de documents historiques pour les Celtes d'Irlande, autre que la mythologie, qui a sans aucun doute ses origines dans des faits historiques, mais démêler la vérité est problématique.

Le savant celtique, T. F. O'Rahilly, a basé une étude sur les influences de la langue irlandaise et une analyse critique de la mythologie et de la pseudohistoire irlandaises. Cela s'appelait le modèle historique d'O'Rahilly et nous donne une certaine compréhension des Celtes d'Irlande. Son étude a été le sujet de débat pour de nombreux historiens.

O'Rahilly a expliqué comment les Celtes ont pu envahir l'Irlande en quatre vagues distinctes :

Les Cruithne ou Priteni sont arrivés entre 700 et 500 av.
Le Builg ou Érainn est arrivé vers 500 avant JC
Le Laigin, le Domnainn et le Gálioin sont arrivés vers 300 av.
Les Goidels ou Gael sont arrivés vers 100 avant JC

Le premier groupe de Celtes arrivé en Irlande vers 700 avant JC s'appelait Priteni. Ils se sont installés dans certaines parties de l'Ulster et du Leinster, mais seraient plus tard remplacés par d'autres tribus.

La deuxième vague d'arrivée était celle des Bolgic qui sont arrivés vers 500 avant JC et prendraient le contrôle de près de la moitié de l'Irlande. Quatre tribus de Bolgic inclus:

Les Uluti qui ont pris le contrôle du nord de l'Irlande
Les Darini et Robogdii qui se sont installés dans le nord-est de l'Irlande
Les Iverni qui s'installèrent à Munster
Les Ebdani qui se sont installés à l'est

Les Laginiens qui étaient le 3ème groupe à arriver, vers 300 avant JC, s'installèrent sur la côte ouest, ce qu'on appelle aujourd'hui la province du Connacht. Ils avaient également pris le contrôle de la région du Leinster. C'est aussi à peu près à la même époque que la culture de La Tène a peut-être été introduite en Irlande. Les La Tène étaient de féroces guerriers celtes avec des chars, de la cavalerie et de l'équipement guerrier utilisé comme de grandes lances de combat, des épées et des boucliers.

Les Goidelic ou Gaélique seraient les derniers Celtes à arriver en Irlande. Ces personnes sont venues en deux groupes différents, les Connachta puis les Eóganachta. La tribu Connachta est arrivée et a poussé son chemin jusqu'à la colline de Tara et a renvoyé le roi Ernean. Ils ont creusé une nouvelle région entre l'Ulster et le Leinster et elle est devenue Mide (la cinquième province). La tribu Eóganachta est arrivée plus discrètement que la précédente tribu Connachta. Ils s'installèrent à Munster et devinrent progressivement plus puissants et dominants dans la province. Bien que les premiers événements en Irlande restent flous, cinq royaumes (provinces) ont émergé.

Lorsque la culture celtique est arrivée en Irlande, elle a apporté une culture, des langues, un art, une technologie et des croyances totalement différents et nouveaux. Ils avaient introduit l'utilisation du fer pour fabriquer des outils et des armes, mais, plus important encore, ils ont apporté le sens de la royauté, des royaumes et du pouvoir. Ils ont divisé leurs terres, chacun étant gouverné par des rois différents.

Ils avaient aussi un sens aigu de l'honneur, surtout au combat. Être audacieux et faire preuve de courage dans une bataille a donné à un homme celtique un honneur et une grande réputation. Cependant, contrairement aux temps à venir, dans cet âge du fer, c'était l'aristocratie qui combattait au combat. Les paysans et les gens d'une classe inférieure n'étaient pas obligés de se battre ou de prendre part à la bataille, mais de rester sur leurs parcelles agricoles et d'être les esclaves de leur roi.

Les Celtes avaient une réputation de chasseurs de têtes. Chez les Celtes, la tête humaine était vénérée par-dessus tout, puisque la tête était pour le Celte l'âme, centre des émotions aussi bien que de la vie elle-même, symbole de la divinité et des pouvoirs de l'autre monde. Les arguments en faveur d'un culte celtique de la tête coupée comprennent les nombreuses représentations sculptées de têtes coupées dans les sculptures de La Tène, et la mythologie celtique survivante, qui regorge d'histoires de têtes coupées de héros et de saints qui portent leurs propres têtes coupées, à droite jusqu'à l'histoire de St Feichin du Connemara, qui, après avoir été décapité par des pirates vikings, a porté sa tête au puits sacré de l'île d'Omey et, en plongeant la tête dans le puits, l'a replacée sur son cou et a retrouvé sa pleine santé.

De nombreux éléments culturels celtiques intégrés au christianisme. L'aspect le plus religieux de la culture celtique, la pratique druidique, a diminué, et beaucoup disent que les druides ont été systématiquement supprimés et tués. Cependant, de nombreux éléments culturels ont duré, y compris des histoires orales anciennes qui ont été enregistrées par des moines irlandais à la fois en irlandais et en latin (sans trop d'interférence éditoriale).


Qui étaient les Celtes ?

Une grande partie de la culture irlandaise, à la fois dans la société d'aujourd'hui et dans le passé, a été influencée par les premiers habitants importants de l'île, les Celtes. Leurs traditions, leurs activités, leur langue et leurs lois ont dicté le mode de vie en Irlande pendant des milliers d'années et constituent toujours le fondement de nombreux aspects de la vie irlandaise aujourd'hui. Notre langue nationale est le gaélique, nos sports nationaux ont été inventés par les Celtes, et nos instruments de musique en sont également issus. En plus de tout cela, ils ont laissé derrière eux un riche héritage d'art et de mythologie qui est encore la cause de nombreuses discussions et analyses de la part des historiens. Les Celtes sont même aujourd'hui une source d'inspiration pour les artistes et les artisans - beaucoup de nos propres bijoux chez Claddagh Design ont été inspirés par leurs œuvres d'art et leurs symboles.

Malheureusement, une chose que les Celtes n'ont perfectionnée que plus tard dans leur existence était l'écriture. Ainsi, alors que nous avons une pléthore d'objets et d'autres preuves de leurs premières vies et de leur époque en Irlande, nous ne pouvons que deviner à quoi ressemblait leur vie jusqu'à ce qu'ils commencent à écrire des choses, d'abord sous la forme d'une écriture Ogham gravée sur des pierres et du bois. , et plus tard dans des manuscrits enluminés après l'introduction du christianisme. Cependant, bien que cela signifiait que les Celtes disposaient désormais des compétences et de l'équipement nécessaires pour écrire sur eux-mêmes pour la postérité, ils décidèrent plutôt d'étudier le christianisme et de faire des transcriptions sans fin de la Bible (bien que des transcriptions finement décorées). Heureusement, les historiens d'aujourd'hui sont un groupe intelligent et ont pu déduire beaucoup d'informations sur cette ancienne société mystique à partir des traces qu'ils ont laissées.

D'où venaient les Celtes ?

Bien qu'ayant laissé une si grande impression sur le pays, les Celtes ne furent pas les premiers habitants à débarquer sur les côtes irlandaises. Le consensus général parmi les experts est que les premiers habitants ont traversé le détroit entre l'Écosse et ce qui est aujourd'hui l'Irlande du Nord. C'était en 6000 avant JC, donc le climat et le niveau de la mer étaient très différents à l'époque. Traverser une mer sur ce qui aurait été un petit bateau très basique n'aurait pas été trop difficile ! Ces peuples se sont progressivement déplacés du nord au sud, vivant des modes de vie très primitifs, de chasseurs-cueilleurs. Au fil du temps, leurs compétences se sont développées dans l'agriculture et l'agriculture, et finalement les gens ont appris à mouler et à travailler avec des métaux, créant divers outils pour se rendre la vie plus facile et plus efficace.

Entre-temps, les Celtes étaient connus dans les Alpes d'Europe centrale et se sont répandus sur tout le continent dans toutes les directions, de la Grèce et de l'Asie Mineure jusqu'à nos côtes. Les Grecs les appelaient ‘Keltoi’ et les Romains ‘Galli’, d'où les noms celtique et gaélique sont originaires. Naturellement, lorsqu'ils se sont répandus à travers le continent, ils ont apporté avec eux leur musique, leur art, leurs coutumes et leur langue. Ils ont même été les premiers à donner à la Grande-Bretagne et à l'Irlande un nom qu'ils ont appelé les deux îles les ‘Pretanic Islands’, qui se sont ensuite transformées en ‘Britain’.

Décrit comme de grands guerriers sombres et grands, la conquête des «îles prétaniques» a demandé peu d'efforts aux Celtes. Ils avaient un net avantage sur les gens qui les avaient précédés en fer. Bien que le processus d'extraction du métal des minerais soit plus ou moins le même, le fer est un métal beaucoup plus solide et plus durable, donc les pauvres chasseurs-cueilleurs n'avaient aucune chance ! Ils ont commencé à arriver vers 500 avant JC, d'abord directement du continent et se déplaçant vers l'ouest, puis du nord vers le sud. En quelques centaines d'années, leur culture était extrêmement dominante et tous les signes de l'âge du bronze en Irlande avaient été bel et bien éradiqués. L'âge du fer avait commencé. Il n'y a cependant aucune preuve d'une véritable invasion, et il est également possible que les Celtes soient arrivés progressivement et naturellement assimilés à la société déjà en place.

Société celtique

Les Celtes étaient des guerriers célèbres, et donc leur société ne tournait pas exactement autour de la paix et de la tranquillité ! Les nombreuses tribus et royaumes se battaient presque constamment entre eux, une grande partie de la vie d'un Celte a donc été consacrée à la préparation ou à la lutte dans des conflits à différentes échelles. Les forgerons, les druides et les poètes étaient les membres les plus estimés de la société pour les rôles qu'ils jouaient dans la guerre, le forgeron pour fabriquer des armes, les druides pour faire des prophéties et les poètes pour faire des récits épiques sur les batailles victorieuses. Avec d'autres personnes qualifiées telles que des juges, des médecins et des artisans, ils constituaient un groupe connu sous le nom de « En dehors de cela, le rang le plus élevé possible était un guerrier couronné de succès, pour des raisons évidentes.

Les royaumes étaient connus sous le nom de ‘tuath’, chacun avec son propre chef ou roi. Il y avait trois catégories de rois rí tuaithe, le souverain d'un seul royaume, Ruirí, le roi de plusieurs royaumes, ou Rí Ruirech, le roi d'une province. À tout moment, il y avait entre 4 et 10 provinces dans l'île. Les membres individuels d'une tribu passaient leurs journées à cultiver leurs terres, à s'occuper de leurs animaux (généralement des chevaux et des bœufs). Les relations familiales étaient de la plus haute importance pour les Celtes, chaque descendant d'un arrière-grand-père ayant un statut égal. La même chose était vraie pour la famille Ri’s lorsqu'un roi mourut, tous ses descendants étaient éligibles pour prendre le trône, donc c'était aux hommes libres des tuath de voter.

Les Celtes avaient leur propre système de gouvernement et leurs propres lois connues sous le nom de loi Brehon, qui était étonnamment étendue et compliquée. Cela fonctionnait sur le principe de base selon lequel l'identité de chaque personne était définie par le royaume dans lequel elle vivait. Un paysan n'avait aucun statut juridique en dehors de sa tutelle et y était lié par le roi. La terre appartenait à des familles plutôt qu'à des individus, et la peine pour les crimes était une amende du bétail de la famille. La guerre entre les royaumes était un événement régulier, mais jamais de longue durée. On disait que les Celtes étaient si féroces au combat qu'ils se sont en fait retrouvés nus, avec seulement une lance à la main ! Chaque guerre était très bien pensée et méticuleusement planifiée, et seuls les guerriers aguerris pouvaient participer aux gens ordinaires qui devaient vaquer à leurs occupations comme d'habitude.

Maisons et bâtiments celtiques

Les Celtes se sont rapidement répandus dans toute l'île d'Irlande et se sont installés en tribus, territoires et royaumes. Dans la plupart des territoires, un fort central au sommet d'une colline qui était fortement fortifié était le centre de la tribu. Le fort servait de résidence au roi local ou de refuge en temps de guerre. C'étaient des structures en torchis (boue solidifiée renforcée de bois, avec de l'herbe de chaume sur le toit), mais étaient entourées d'un mur de pierre défensif et parfois d'un fossé ou d'un petit lac. D'autres structures plus petites et moins bien défendues ont été construites à proximité du fort principal, utilisées comme résidences générales pour le reste de la tribu.

Certains sites à travers le pays étaient considérés comme sacrés et étaient des centres de pouvoir très importants pour les Celtes. Des structures à beaucoup plus grande échelle ont été construites sur ces sites et elles ont été utilisées pour des événements politiques importants, des cérémonies et des célébrations. Au lieu de murs de pierre, ils ont été fortifiés avec une série de bancs de terre, dont beaucoup existent encore à divers endroits du pays. Ces sites contenaient également des tumulus et des enclos désignés, où les grands chefs de la région étaient enterrés. La vallée de la Boyne, une région presque au centre de l'Irlande, est probablement le plus grand exemple du pays avec des sites funéraires de renommée mondiale tels que Newgrange, Knowth et Dowth, le tout surmonté de la magnifique colline de Tara, où le Haut Roi de L'Irlande était censée résider.

En plus des tumulus et des forteresses politiques, les Celtes ont également décoré le paysage avec des pierres sculptées de motifs variés. Beaucoup comprenaient des symboles celtiques typiques tels que des spirales et des nœuds, et auraient joué un rôle dans les cérémonies rituelles. Ils utilisaient également de hautes pierres fines pour écrire, sculptant des lettres d'un alphabet primitif appelé Ogham sur le bord de la pierre. Usually it was the name of a prominent chieftain that was carved onto the stone and they have often been found near a burial site.

Celtic Languages and Art

By far the most significant contribution the Celts have made to Irish society today is the languages they spoke and the art they created. The Celts didn’t have one single language, or if they did it very quickly spread out into a whole range of similar (but at the same time quite different) languages. There are certain similarities in sound and grammar between Irish Gaelic and Scottish Gaelic, and even between Breton (spoken in Brittany, France) and Irish, but they each have their own unique qualities – an Irish Celt would never have been able to make sense of a Brittany Celt was saying if they crossed paths! The Irish language we speak today is not too dissimilar from what the Celts would have spoken, with the exception of spelling changes and some grammatical alterations.

There is no doubt that the Celts loved all things beautiful, and went to great lengths to produce intricately decorated pieces of jewellery, carvings on stones, and various other stunning objects. The majority of their art survives today in the form of precious metals. Among other things, they particularly enjoyed crafting torcs – decorated rings of gold, silver or bronze that were worn around the neck – lunulae, a similar crescent shaped collar and armlets. In their art, they became very skilled at creating complicated interlacing patterns and symmetrical knot designs. Spirals and triskeles were also regular features of Celtic art.

When Christianity was introduced to Ireland, Celtic culture and the new religion became intertwined and with the addition of writing and paper, Celtic art had a whole new medium of expression. The natural result was illuminated manuscripts, the vast majority of which were transcriptions of the Bible, beautifully decorated with drawings of animals, humans, monsters, and angels all incorporated into the typical interlaced patterns and knot designs. The most exceptional example of this is the Book of Kells.

What happened to the Celts?

In Ireland at least, the Celtic way of life and traditions stayed very strong all the way up until the 17 th century when Britain began to gain control of the land. Being an island on the western tip of a huge European continent, trade and cultures were not as interchangeable as they were on the mainland. When the Roman Empire came to the fore, much of the Celtic legacy from France to Rome was lost. The Romans invaded Britain and managed to reach what is now the border with Scotland, where they built Hadrian’s wall to keep the Celts out of the north. They were considering raiding Ireland because of the access it would have given them to France, but decided it was more trouble than it was worth. For that reason, Ireland still has the most tangible Celtic legacy than any other European country. Luckily, this legacy is still kept alive today for everyone to enjoy.


The Ancient Religion of the Celts – Celtic Polytheism

The early Celts lived in an enormous region, stretching from modern day Turkey through eastern and central Europe and westward and northward into much of Spain, Portugal, France, Belgium, Britain and Ireland. This wide spread made a difference in the religion of the Celts in various regions. The Celts worshiped a variety of deities, male and female. Some of these deities were associated with cosmos (sun, moon, stars), some with the local manifestations of the natural world (hills, rivers, wells, lakes, trees and mountains), others with cultural aspects such as wisdom and skill, healing and protection, magic, poetry, fertility and abundance.

The descriptions of the religions in Gaul are few. Three chapters of Caesar, a few lines from Diodorus, Mela, Strabo, Pliny and Lucian, and a statement from the Greek Timagenes, are reproduced in Ammianus Marcellinus. The preserved statues and inscriptions are also helpful . Caesar’s Commentarii de bello Gallico tells that the concepts of the Celts regarding the gods were much the same as others, meaning the Romans and Greeks. He tells that the most worshipped god was Mercury however, the Gauls’ god was not named Mercury, but corresponded with the attributes of the Roman god. They regarded Mercury as the inventor of arts, presiding over trade and commerce, and the means of communication between people. After him, the Gauls honored Apollo, Mars, Jupiter, and Minerva. Of these gods, they held almost the same beliefs as the Romans did: Apollo drives away diseases, Minerva promotes handicrafts, Jupiter rules the heavens, and Mars controls war. Unfortunately, Caesar does not record the native names of the gods. In another article, Caesar records that the Gauls believe they are sprung from Pluto, the god of the lower world. This teaching comes from the Druids.

The Poet Lucian mentions three gods in the lines-

“Et quibus immites placatur sanguine diro

Teutates horrensque feris altaribus Esus

Et Taranis Scythicao non mitior Dianao”

We have here the grim Teutates, Esus with fearful sacrifice, and Taranis, whose altars were no less grisly than those of Scythian Diana. There are statues of Esus, but not much can be said about him. Teutates was probably a war god, defender of people. Taranis was the god corresponding with the Norse god Thor. Lucian mentions another god Ogmios, the god of letters and eloquence. Other names mentioned in writings and inscriptions are Bel/Belenus-god of the Druids, sun and health, and Belisama- goddess of art.

One notable feature of Celtic sculpture is the frequent conjunction of male deity and female consort, a protective god with a mother-goddess who ensures the fertility of the land. It is nearly impossible to distinguish clearly between the individual goddesses and these mother-goddesses, matres or matronae, who figure so frequently in Celtic iconography, most often in Irish tradition. These goddesses and mother-goddesses are identified with fertility and with the seasonal cycle of nature, and both drew much of their power from the old concept of a great goddess, mother of all the gods. Welsh and Irish traditions preserve many variations on a basic triadic relationship of divine mother, father, and son. The goddess appears, for example, in Welsh as Modron (from Matrona, “Divine Mother”) and Rhiannon (“Divine Queen”) and in Irish as Boann and Macha. Her partner is represented by the Gaulish father-figure Sucellos, his Irish counterpart Dagda, and the Welsh Teyrnon (“Divine Lord”), and her son by the Welsh Mabon (from Maponos, “Divine Son”) and Pryderi and the Irish Oenghus and Mac ind Óg, among others.

Druids were a type of priesthood in the Celtic religion. The name itself means “knowing the oak tree” and may derive from druidic ritual. Caesar tells that the druids avoided manual labor and paid no taxes. As already mentioned, human sacrifice was practiced, but was forbidden by Tiberius and Claudius.

Sharon Paice MacLeod Celtic Myth and Religion: A study of traditional belief, with newly translated prayers, poems and songs (McFarland, 2011), 9

Alexander MacBain Celtic Mythology and religion (Cosimo Inc. 2005), 61

Proinsias Mac Cana, Myles Dillon Celtic Religion, Encyclopedia Britannica


Ogham


The Old News documentary suggesting western European Celts explored America's heartland. Archaeoastronomical alignments, Ancient Celtic Ogham writing, engraved constellation maps and anthropomorphic carvings tell a story that overwhelms traditional archaeologists.

Complete Guide to Celtic Mythology by Bob Curran, a very good introduction to Celtic Mythology. The book it is written for the general reader and is well laid out with good illustrations. The Chapter heading are: The Druidic Tradition, Legends of Saints and Holy Men, Giants, Monsters and Fairies, The Land Beneath the Waves, The Otherworld, Spirits of Earth and Air, Shrines and Sacred Sites, In Search of Ancient Heroes and The Great Wheel of Existence.
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The Celts - An illustrated History by Helen Litton, an excellent book on the Celts in an Irish context. From Julius Caesar writing on the Celts to evidence of beautiful Celtic art, ring forts, bog bodies, bronze sword hilts, strange wooden idols and the cult of the human head, the author deals with the known facts about the Celts and comes to grips with the arguments about the true extent of Celtic impact on Ireland. The period covered is from the 8th century BC (Later Bronze Age) to the coming of Christianity to Ireland, in the 5th century AD, a period of more than one thousand years.
Google Books Listing.

The history behind Ireland’s ancient Druids

Today the word "druid" conjures thoughts of magic, wizardry, and spiritualism, but in ancient times the definition of Druid was much broader.

During the Iron Age, the Druids made up the higher-educated tier of Celtic society, including poets, doctors, and spiritual leaders. The legacy of this last group is the most enduring and the most mysterious.

25,000-year history of rebirth

The earliest evidence of the Druid spiritual tradition is from 25,000 years ago and is found in caves in Europe, such as the Pinhole caves in Derbyshire in England, the Chauvet or Lascaux caves in France, and the Altamira in Spain, which feature paintings of wild animals on their walls.

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Candidates for initiation would crawl into the caves to be reborn into the light of day. This theme of death and rebirth remains a continuing thread in the spiritual practice of Druidry throughout the centuries.

This practice of seeking rebirth within the Earth can be seen around 3000 BC when great mounds were built in which initiates would sit in darkness waiting to be “reborn” with the light. One example is Ireland's Newgrange in Co Meath, where a shaft is oriented to the winter solstice sunrise, filling the chamber with light at dawn.

Inside Newgrange (Ireland's Content Pool)

This spiritual tradition continued four and a half thousand years later into the sixteenth century when Christian clerics transcribed the key text of Druid spirituality from oral tradition. The text speaks of “the spiritual and magical training of a Druid, in which he is eaten by a Goddess, enters her belly, and is reborn as the greatest poet in the land.”

Origins of the term "druid"

The word "Druid" derives from the Latin "druidae" and from Gaulish "druides". It is also thought to stem from a Celtic compound of "dru-wid" - "dru" (tree) and "wid" (to know), which reflects the importance of trees in Celtic spirituality and symbols. The Old Irish form was "drui", and in Modern Irish and Gaelic the word is "draoi" or "druadh" (magician, sorcerer).

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Educated ancient leaders

Druidry.org marks four major periods of history that relate to Celtic and Druid spirituality:

The prehistoric period saw tribes from Europe moving westwards towards Britain and Ireland as the Ice Age retreated. These people had considerable knowledge of astronomy and mathematics and great engineering skills. The megalith building culture developed at this time, and this period saw the rise of great mounds like Newgrange and circles of stone like Stonehenge.

Next came the period of documented history, when classical writers left behind written works about the Celts and Druids. The Celts had "a highly sophisticated religious system, with three types of Druids: the Bards, who knew the songs and stories of the tribe, the Ovates, who were the healers and seers, and the Druids who were the philosophers, judges, and teachers."

The third period, which lasted for a thousand years, began with the coming of Christianity. During this time, Celtic and Druid spirituality was preserved by the Christian clerics who recorded many of the old stories and myths conveyed by the Druids, who mostly converted to Christianity. St Patrick also recorded all of the old Druid laws of Ireland, thereby preserving information on the ethics and social structure of the pre-Christian Celtic culture.

Saint Patrick (Getty Images)

The fourth and final period began in the sixteenth century with the “rediscovery” of the Druids and their Celtic heritage by European scholars. Along with the translation and printing of classical Druid texts, scholars discovered their ancestors were far from the savages the Church made them out to be. During this period of “Druid Revival” groups and societies were established to study Druidry and Celticism, and cultural festivals celebrating their languages and traditions sprang up throughout Europe. This period of revival has grown into a renaissance which continues to this day.

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Ancient bones reveal Irish are not Celts after all

In 2006, Bertie Currie was clearing land to make a driveway for McCuaig's Bar on Rathlin Island off Antrim when he noticed a large, flat stone buried beneath the surface.

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Currie realized that there was a large gap underneath the stone and investigated further.

"I shot the torch in and saw the gentleman, well, his skull and bones," Currie told the Washington Post in March 2016.

He eventually found the remains of three humans and immediately called the police.

The police arrived on the scene and discovered that this was not a crime scene but an ancient burial site.

It turned out to be a hugely significant ancient burial site as well that, with DNA analysis, could completely alter the perception that Irish people are descended from Celts.

A number of prominent professors at esteemed universities in Ireland and Britain analyzed the bones and said that the discovery could rewrite Irish history and ancestry.

DNA researchers found that the three skeletons found under Currie's pub are the ancestors of modern Irish people and predate the Celts' arrival on Irish shores by around 1,000 years.

Essentially, Irish DNA existed in Ireland before the Celts ever set foot on the island.

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Instead, Irish ancestors may have come to Ireland from the Bible lands in the Middle East. They might have arrived in Ireland from the South Meditteranean and would have brought cattle, cereal, and ceramics with them.

The Proceedings of the National Academy of Science (PNAS) said in 2015 that the bones strikingly resembled those of contemporary Irish, Scottish, and Welsh people.

A retired archaeology professor at the highly-renowned University of Oxford said that the discovery could completely change the perception of Irish ancestry.

“The DNA evidence based on those bones completely upends the traditional view,” said Barry Cunliffe, an emeritus professor of archaeology at Oxford.

Radiocarbon dating at Currie's McCuaig's Bar found that the ancient bones date back to at least 2,000 BC, which is hundreds of years older than the oldest known Celtic artifacts anywhere in the world.

Dan Bradley, a genetics professor at Trinity College, said in 2016 that the discovery could challenge the popular belief that Irish people are related to Celts.

“The genomes of the contemporary people in Ireland are older — much older — than we previously thought,” he said.

*Originally published in March 2016, last updated in December 2020.

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Burials Help Explain a Forgotten Story

Celtic cemeteries have been found in many parts of southern and central Poland. The discovery in Nowa Cerkiew proved the existence of a settlement from the 4th to the 2nd century BC. The cemeteries discovered there and in Ślęża and Wroclaw in Lower Silesia confirm the strong religious traditions characteristic of other areas dominated by the Celts. Some graves contained a man and a woman buried together, which suggests the Celtic practice of killing the wife during her husband's funeral. However, most of the women were buried separately with jewelry.

In Iwanowice, archaeologists discovered the tombs of Celtic warriors dated to the 3rd BC who were buried with weapons and decorations. On Mount Ślęża in Lower Silesia, archaeologists also discovered sculptures and ceramics proving the connection between the Celtic people who lived there and Lusaians, but also Celtic people of the Iberian Peninsula.


Ancient Celtic Society - History

The Arrival of the Celts:
As the Bronze Age in Ireland drew to a close, there appeared in Ireland a new cultural influence. Developing in the Alps of central Europe, the Celts spread their culture across modern-day Germany and France and into the Balkans as far as Turkey. They arrived in Britain and Ireland around 500BC and within a few hundred years, Ireland's Bronze Age culture had all but disappeared, and Celtic culture was in place across the entire island.

The map on the left [3] shows how Europe looked around 400BC. Celtic influences (for it was a culture, not an empire) had spread across much of central Europe and spread into Iberia and the British Isles. The Celts called Britain and Ireland the "Pretanic Islands" which evolved into the modern word "Britain". The word "Celt" comes from the Greeks, who called the tribes to their north the "Keltoi", but there is no evidence that the Celts ever referred to themselves by that name. To the south a small upstart republic, with its capital at Rome, was minding its own business. However it was these Romans who, a few centuries later, would supercede Celtic culture across most of Europe when they built their huge Roman Empire, which stretched from Palestine to England.

The Celts had one major advantage - they had discovered Iron. Iron had been introduced to the Celtic peoples in Europe around 1000 to 700BC, thus giving them the technological edge to spread as they did. Iron was a far superior metal to bronze, being stronger and more durable. On the other hand, it required much hotter fires to extract it from its ore and so it took a fair degree of skill to use iron. None of this is to be taken to mean that bronze fell out of use. Rather, iron simply became an alternative metal and many bronze objects have been found that were made in the Iron Age.

Whether or not the arrival of the Celts in Ireland was an actual invasion, or a more gradual assimilation, is an open question [1]. On the one hand, the Celts - who were by no means pacifists - must have arrived in sufficiently large numbers to obliterate the existing culture in Ireland within a few hundred years. On the other hand, other better documented invasions of Ireland - such as the Viking invasions of the 7th and 8th centuries AD - failed to have the effect of changing the culture on an islandwide scale. Current academic opinion favours the theory that the Celts arrived in Ireland over the course of several centuries, beginning in the late Bronze Age with Celts of the early iron-using Hallstatt group of people, to be followed after 300BC by Celts of the La T ne cultural group which formed within the Hallstatt group.

By far the most interesting historical account of these early times is that of the Greek Ptolémée. His map of Ireland, published in Geographia, was compiled in the second century AD, but based on an account from around 100AD. No surviving originals exist, but we do have a copy dating from 1490AD. To see the map [1], click on the thumbnail on the left [56kB].

Historians have been able to use this fascinating map to identify some of the Celtic tribes living in Ireland at the time. Many of the names cannot be identified with known tribes (particularly those in the west), and the names have been badly corrupted by being passed word-of-mouth. However, others are readily identifiable. Also on the map are the names of rivers and islands which can be identified with existing features. All this information has allowed historians to create a picture of the probable Celtic tribes living in Ireland at the time (100AD). Our map is given below. Note that Ireland was by no means isolated. Some of the tribes straddled both sides of the Irish Sea, while others had relations in Gaul (France).

However, Ireland did come under heavy Roman influence, even if not under its rule. In the first and second centuries AD, there is evidence that there was sporadic trading between the Irish and the Romans of Britain. Tacitus, writing in the first century AD, says of Ireland "the interior parts are little known, but through commerical intercourse and the merchants there is better knowledge of the harbours and approaches" [5]. Evidence of a Roman trading post has been found near Dublin. However, it was not until the fourth and fifth centuries AD that there is evidence of prolonged Roman influences in Ireland. Roman coins and other implements have been found in Ireland. There is evidence that the language spoken by the E ganacht of Munster, who arrived at the end of the Iron Age, had been heavily influenced by Latin. Finally, it is certain that Ogham, the first written scripts in the Irish language, was based on the Latin alphabet (see language, below).

Towards the end of the pre-Christian period, as the Roman Empire and its colony in Britain declined, the Irish took advantage and began raiding western Britain. Picts from Scotland and Saxons from Germany raided other parts of the colony. As their raids got ever more successful, the Irish began to colonise western Britain. The rainn of Munster settled in Cornwall, the Laigin of Leinster settled in south Wales while the D isi of south-east Ireland settled in north Wales. Cormac of Cashel (writing much later, in 908AD) records that "The power of the Irish over the Britons was great, and they had divided Britain between them into estates. and the Irish lived as much east of the sea as they did in Ireland" [2]. These colonies were all defeated by the Britons within the next century or so, although Irish kings seemed to be still ruling in south Wales as late as the tenth century. The map on the left shows these colonies.

Emain Macha - Now called Navan Fort, in county Armagh, today consists of a circular enclosure with a mound in the centre. In the late Iron Age it was the royal seat of the Ulaid during their rise to power in Ulster, making it certainly the most important such site in Ulster. The most famous king of the Ulaid was Connor and the legendary warrior C Chulainn. However, the events that took place at the construction of Navan Fort are remarkable. Around 100BC, a huge circular building was constructed: 43 metres (143 feet) in diameter. It was made from a series of circles of progressively taller wooden poles, and the entire cone-shaped building was thatched. This was a huge building in Iron Age standards. However, even more remarkable was the fact that the building seems to have been partially burned and partially demolished shortly after its completion, and covered over with a mound of limestone and earth. This all suggests that the building was part of some large-scale ritual and was not used for any domestic purpose. To compound the mystery, the remains of a Barbary Ape was also found on the site - an animal native to north Africa which was probably an exotic gift. Navan today boasts an extensive visitors' centre. (The reconstruction above is by D Wilkinson of the Environment Service, DOENI.)

D n Ailinne - D n Ailinne, in county Kildare, appears to have been the royal site of south Lenister. It underwent several transformations, but at its height it seems to have included a circular enclosure 29 metres (96 feet) in diameter with several tiers of benches around it. Around the time of Christ, a circle of timbers was built, then burned and buried in a mound. Like Emain Macha, D n Ailinne seems to have served a ritual purpose.

Tara - The Hill of Tara in county Meath is home to a large number of monuments. There is a Neolithic passage tomb called the Mound of the Hostages as well as some post-Iron Age ringforts. Around the main part of the site is a large earthen enclosure. Tara was an important site throughout the Celtic period where it was a royal centre and, ultimately, the seat of the High King of Ireland.

Celtic Constructions: Decorated Stones [1]
A large number of carved stones were created in the last centuries BC. Probably serving a ritual purpose, they were stones up to 2 metres (7 feet) in height and feature complex swirling patterns of a style common with central European Celtic cultures. We can only speculate on what kind of ritualistic purpose it may have served. Some have argued that these are the most durable of a variety of materials used for these objects, such as wood. The most famouse example is the Turoe Stone, in county Galway, which is pictured on the left (Commissioners of Public Works in Ireland).

It was, in many ways, a culture based around war. Ireland was divided into dozens - possibly hundreds - of petty kingdoms. Within the kingdoms, it was the blacksmiths, druids and poets who were held in high esteem: the blacksmiths for making the weapons of war, the druids for making prophesies and soothsaying, and the poets for putting the exploits of warriors to verse, to be sung around the cooking fires. The aristocracy in this culture was made up of the warriors, who sought fame and recognition by doing battle with their enemies. The young warrior would be initiated by mounting his chariot (a two wheeled wooden cart pulled by two horses), before proceeding to battle and cutting off the heads of his enemies to bring them home as trophies [1]. At the celebratory banquet afterwards, the warriors would compete for the "hero's portion" of the food being served. The weapons brandished by these warriors consisted of round wooden, bronze or iron shields, with iron spears or swords. The spear seems to have been more common than the sword.

Political Structure
By the later Celtic period, Ireland was ruled by a series of perhaps 100 to 200 kings, each ruling a small kingdom or tuath. The kings came in three recognised grades, depending on how powerful they were. UNE r t aithe was the ruler of a single kingdom. A 'great king', or ruiri, was a king who had gained the allegiance of, or become overlord of, a number of local kings. A 'king of overkings', or r ruirech, was a king of a province. Ireland had between 4 and 10 provinces at any one time, because they were always in a state of flux as their kings' power waxed and waned. Today's 4 provinces (Ulster, Munster, Leinster and Connaught) represent only the final state of these borders. Each province had a royal site, a place where important events took place. In 100AD there were royal sites at Emain Macha, near Armagh Tara, county Meath and D n Ailinne, county Kildare as well as other locations (see Celtic constructions above).

For most of the civilian population, however, life was spent in small farming units consisting of a wooden or wattle-and-daub house within a circular enclosure. Most would have had access to common land on higher ground on which to graze animals. Dairying was common, but almost everyone grew grain crops such as corn, oats, barley, wheat and rye. The land was ploughed using wooden ploughs pulled by oxen. Almost all farming was subsistence-based, and there was very little trade in food.

The only interruption to the daily ritual of grazing animals and growing crops would have been cattle-raids from neighbouring warriors, who may have pillaged and burned on their way to battle, although in general warfare seems to have been a highly formalised affair in which the peasants were usually not involved. By 400AD there were probably between half a million and 1 million people living in Ireland. This number would have fluctuated due to the recurrent plague and famine which affected all prehistoric cultures in Europe.

Brehon Law [7]
The law that the Celts of Ireland used has been called Brehon law. Forms of Brehon Law were used in Ireland for hundreds of years. A full treatment of Brehon Law is beyond the scope of this article, but the idea was that a person's identity was defined by the kingdom in which they lived. A peasant had no legal status outside the tuath, with the exception of men of art and learning. Those who were tied to their tuath were unfree and worked for the king. All land was owned by families, not by individuals. Wealth was measured in cattle, and each individual had a status measured in terms of wealth. Almost any crime committed against an individual could be recompensed by paying a fine equal to the status of the individual. For example, a 50 cows for an important person, 3 cows for a peasant. There was no death penalty but, an individual could be ostracised from the tuath in certain circumstances.

Langue
The language spoken by the Celts in Ireland was Celtic, a variant of the Celtic languages which were used across Europe. In the British Isles, there were at least two dialects in use: Brittonic (P-Celtic) which was spoken in southern Britain and France, and Goidelic (Q-Celtic) which was spoken in Ireland and northern Britain. Brittonic is the root of modern Welsh, Cornish and Breton. Goidelic is the root of modern Irish and Scots-Gaelic. Brittonic and Goidelic must have been heavily influenced by the Bronze Age languages of Ireland.

References / Sources:
[1] P Harbinson: "Pre-Christian Ireland, from the First Settlers to the Early Celts", Thames and Hudson, 1994
[2] RF Foster: "The Oxford History of Ireland", Oxford University Press, 1989
[3] "The Times Atlas of World History", Times Books, 1994
[4] Sean Duffy, "Atlas of Irish History", Gill and Macmillan, 2000
[5] G. Stout and M. Stout, writing in the "Atlas of the Irish Rural Landscape", Cork University Press, 1997, pp31-63
[6] Various authors, "The Oxford Companion to Irish History", Oxford University Press, 1998
[7] M ire and Conor Cruise O'Brien, "A Concise History of Ireland", Thames and Hudson, 1972


Ancient Ireland, a Brief History

Ancient Ireland conjures up lots of different images for people. Mystical in some respects, but in truth this is a country that is rich in history and culture. Ireland’s history stretches back for centuries to before the Roman Empire’s occupation of Northern Europe. Isolated and the most westerly outpost of Europe Ireland’s history is marked by divided warring clans and tribes.

The earliest settlers around 6500 BC were hunters, and fishermen, settlements were constructed along the river valleys in the northern part of the country. The early settlements were difficult and harsh environmental conditions made day to day living a challenge. As the civilization grew in around 3500 BC into an agricultural society the level of sophistication and culture began to take shape.

Much of the ancient Ireland society placed an important value on funeral rights and passage of the spirit to the next life. Monuments to the importance of this passage still stand today. Easily recognized by two huge stones with a capping stone on top. In the valley of the kings huge tombs have been constructed with amazing levels of skill, rivaling that of the Pyramids in Egypt.

For the most part the a good amount of the history of Ireland was spent between tribal kingdoms battling against each other for control of different regions of the county. The Roman Empire never controlled the area however. It’s said that a Roman foot never step on the land of Ireland although that has been debated.

By 400 AD the island had been assimilated by the Celts. In early 5th century St Patrick arrived and slowly started converting the tribal kingdoms to Christianity. Following the arrival and death of St Patrick the country is invaded by Vikings from the North. Eventually the Vikings are defeated only to be replaced by the armies of England.


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