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Opération Piédestal: Les Alliés sauvent Malte

Opération Piédestal: Les Alliés sauvent Malte

Les origines de l'opération Piédestal

L'opération Pedestal était une opération des Britanniques pour fournir des fournitures à Malte en 1942 pendant la Seconde Guerre mondiale afin d'attaquer les forces de l'Axe en Afrique du Nord

Au cours de l'été 1942, la British Fleet Air Arm (FAA) se préoccupait de plus en plus de la direction des chasseurs dans les opérations multi-transporteurs. Début août ses naviresAigle, Victorieux, Indomptable, Furieux, et Argus formés ensemble, prévoyant de nouvelles opérations de soutien à Malte. Ce mois-là Aigle, Furieux, et Indomptable rejoint le convoi WS 21S pour l'opération Pedestal, envoyant quatorze cargos et pétroliers à Malte.

Soutenu par le cuirassé Nelson et croiseur de bataille Renommée, c'était l'une des unités les plus puissantes encore déployées dans «la Méditerranée». Furieux embarqué Spitfires pour Malte, mais les deux autres transporteurs avaient des Sea Hurricanes et Fulmars protecteurs.

Le 10 août, le convoi a été repéré par des avions de l'Axe qui ont alerté le U-boot Command. Aigle avait échappé à un sous-marin italien en juillet, mais le 11 août, au sud de Majorque, U-73 passé l'écran du destroyer et tiré une propagation dévastatrice de torpilles. Les quatre ont claqué dans Aigleest la coque de vingt-quatre ans qui la fait descendre en moins de huit minutes. Les destroyers ont sauvé 1 160 hommes sur 1 291 à bord.

Furieux a lancé ses combattants pour Malte, puis a renversé la barre, mission accomplie. Mais Pedestal s'est transformé en un slugfest. Tout au long du 12 août, la Luftwaffe et l'italien Regia martelé le convoi, appuyant des bombardements et des torpilles répétés.

Au cours d'une attaque d'une journée contre le convoi, les avions de l'Axe se sont efforcés sans relâche de couler les navires marchands chargés de fournitures essentielles. Les pilotes de chasse de la FAA ont affronté chaque menace avec compétence et détermination, réclamant trente ennemis contre treize pertes tandis que les artilleurs des navires en représentaient une douzaine de plus. La performance stellaire a été publiée par IndomptableLe Lieutenant Richard Cork, un pilote de Sea Hurricane qui avait volé avec la RAF lors de la bataille d'Angleterre. Il a écrit:

Le ciel à première vue semblait rempli d'avions. L'ennemi est resté en formation serrée et nos combattants ont claqué des talons, les forçant à se briser dans toutes les directions. Un Junkers s'est détourné du groupe principal et j'ai dirigé ma section vers lui. J'étais bien en avance et j'ai tiré quand cela a rempli ma vue. De la fumée s'échappa de ses ailes et elle disparut sous moi dans la mer. Quelques minutes plus tard, j'ai vu un autre Ju 88 du coin de l'œil, se dirigeant le long de la côte de l'Afrique du Nord, alors je suis parti à ma poursuite. À 1 000 pieds, je suis arrivé à portée et j'ai tiré. Il a semblé chanceler dans les airs, puis est tombé dans la mer avec une grosse éclaboussure.

Cork a effectué trois autres sorties ce jour-là, faisant trois autres victimes. Il est devenu le meilleur combattant de la FAA avec treize victoires, mais est décédé aux commandes d'un Corsair à Ceylan en 1944.

Cet après-midi un Staffel de Stukas a dépassé la patrouille aérienne de combat épuisée et a plongé sur Indomptable. Ils l'ont frappée deux fois et ont marqué trois quasi-accidents dommageables. L'un de ses pilotes Sea Hurricane, le sous-lieutenant Blyth Ritchie, a été lancé au dernier moment. S'accrochant aux Stukas qui se retirent, il en éclabousse deux. Parcours en forme de «Indomit» pour la côte Est des États-Unis pour des réparations complètes.

Sans couverture aérienne efficace, le WS 21S a été battu cette nuit-là et le lendemain. Les bombardiers de l'Axe et les torpilleurs ont coulé huit navires, laissant cinq pour atteindre Malte, deux à peine à flot. Deux croiseurs légers et un destroyer ont également été perdus, mais les vingt-neuf mille tonnes de ravitaillement déchargées ont permis à Malte de survivre.

La Luftwaffe et Regia avait lancé quelque 330 sorties contre Pedestal, subissant environ 12 pour cent de pertes, démontrant l'efficacité d'un combattant combiné et d'une défense AA.


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