Guerres

Le général George Armstrong Custer (1839-1876)

Le général George Armstrong Custer (1839-1876)

George Armstrong Custer, toujours connu sous le nom d'Armstrong ou d'Autie pour ses amis (ou Fanny pour ses camarades de classe de West Point, en l'honneur de ses boucles dorées de jeune fille), était l'équivalent nordique de Stuart. À West Point, il n'était pas beaucoup pour étudier, mais il aimait rouler et était populaire auprès de ses camarades pour son amour du plaisir et des farces (et de l'accumulation de démérites). Ses amis étaient principalement des Sudistes. Il aimait lire les romans chevaleresques du Sud. Sa famille était ardemment démocrate, détestant les abolitionnistes, les whigs et les républicains.

Lorsque Custer a choisi de se battre pour l'Union (il était né et envoyé à West Point de l'Ohio et avait passé la moitié de son enfance dans le Michigan), ce n'était pas pour éradiquer le mode de vie du Sud. Il l'admirait. Au début de la guerre, il a même assisté, en tant que meilleur homme, au mariage d'un officier du Sud libéré conditionnellement dans une plantation de Virginie. Puis il a traîné pendant près de quinze jours à courtiser l'une des belles, jusqu'à ce qu'il se rende compte que McClellan était en train d'évacuer de la péninsule.

George Armstrong Custer ne s'est pas battu pour l'Union parce qu'il n'était pas d'accord avec les droits des États. Il n'a pas non plus combattu parce qu'il voulait abolir l'esclavage (pendant la guerre, il a adopté un esclave en fuite comme serviteur). Il a combattu pour l'Union en raison du serment d'allégeance aux États-Unis qu'il avait prêté à West Point. Tout au long de sa vie, Custer a fait preuve d'une loyauté sans faille envers ses amis, d'un dévouement envers sa famille et de gratitude envers ses bienfaiteurs. Malgré tout son optimisme insouciant, il n'a jamais voulu laisser tomber l'un d'eux. Lorsqu'il a obtenu une distinction mineure à First Manassas, Custer est entré à Washington, D.C., pour se présenter au membre du Congrès John A. Bingham (un républicain) qui avait parrainé sa nomination à la United States Military Academy. Il pensait que c'était la bonne chose à faire. Le membre du Congrès s'est souvenu de la rencontre:

Magnifique comme Absalom avec ses boucles jaunes, il était essoufflé, ou l'avait perdu dans l'embarras. Et il a parlé avec hésitation: «M. Bingham, j'ai été dans ma première bataille. J'ai fait de mon mieux pour faire de mon mieux. J'ai senti que je devais vous faire rapport, car c'est par vous que je suis arrivé à West Point. Je suis… "

J'ai pris sa main. "Je sais, tu es mon garçon Custer!"

Le garçon général George Armstrong Custer

Né fils de forgeron, il était sans distinction sociale, mais aussi sans soucis et avec la chance des Irlandais (bien que son héritage soit allemand) pendant la majeure partie de sa vie. Il a grandi dans une grande famille bruyante où la politique était de la viande et des boissons. Mais pour George Armstrong Custer, le plaisir était toujours le leurre.

Comme Stuart, il était un flirt, mais contrairement au Virginian, on suppose souvent qu'il n'a pas gardé ses affaires strictement dans les limites de la convenance chrétienne. Il aimait aussi boire un verre, bien qu'il ait pris l'engagement plus tard et, comme Stuart, une fois dans le wagon, il n'est jamais tombé. Il était le cadet le plus populaire de West Point parce qu'il était le plus irrépressible, le roi des démérites, et le genre de personne qui demanderait au professeur d'espagnol comment dire: «Classe rejetée», en español, et quand la pauvre sève l'a dit, conduire ses camarades cadets hors de la salle. Contrairement à d'autres cadets qui ont trouvé à West Point un lieu de corvée, Custer l'aimait, même s'il violait ses règles et absorbait toutes ses punitions: «Tout va bien. C'est juste comme ça que j'aime. »Après sa première année au Point, il a écrit:« Je ne quitterais pas cet endroit pour une somme d'argent parce que je préférerais avoir une bonne éducation et pas d'argent, que d'avoir une fortune et être ignorant. "

Le fils du forgeron espiègle ne pouvait résister à aucune chance pour une jape, évitait d'étudier (il passait en contrebande des romans en classe), mais était néanmoins un garçon brillant, mais désolé ses notes. Il a obtenu son dernier diplôme de sa classe. Pire, ou peut-être même mieux, il a mis fin à sa carrière en cour martiale à West Point pour avoir échoué à rompre - en fait, pour arbitrer - un combat entre deux cadets. (Custer n'était pas un bagarreur lui-même. Son esprit, qui lui a causé tant de problèmes, l'a également empêché de se battre, qu'il a économisé pour le champ de bataille).

Il a obtenu son diplôme - ou a été soumis à une cour martiale - directement de West Point au front, servant à First Manassas puis sur la péninsule. Custer était courageusement courageux, un bon éclaireur (et considéré comme un dispensable, car il a été envoyé dans des ballons pour la reconnaissance aérienne), a sauté sur l'initiative en action et était fier de ne jamais se confesser à la fatigue ou à la faim - tout cela l'a attiré à ses officiers supérieurs. C'est après une reconnaissance réussie que le général McClellan, que George Armstrong Custer admirait beaucoup, s'est tourné vers le jeune lieutenant et lui a dit: «Savez-vous, vous n'êtes que le jeune homme que je cherchais, monsieur Custer. Comment aimeriez-vous faire partie de mon personnel? »Il l'a fait et a obtenu un brevet de capitaine.

Leur respect mutuel était réciproque. McClellan a déclaré à propos de George Armstrong Custer, «ces jours-ci, Custer était simplement un garçon téméraire et galant, découragé par la fatigue, inconscient de la peur; mais sa tête était toujours claire en danger et il m'apportait toujours des rapports clairs et intelligibles de ce qu'il voyait sous le feu le plus intense. Je suis devenu très attaché à lui. »

Après que Lincoln a congédié McClellan, Custer a rejoint l'état-major du général Alfred Pleasanton, et c'est Pleasanton qui a vraiment envoyé l'étoile de Custer s'envoler en recommandant le capitaine du brevet pour une promotion au général de brigade - promotion qui a été approuvée par Washington, devenant officielle le 29 juin 1863 - en le sautant sur les capitaines, les majors et les colonels. Custer avait vingt-trois ans, le plus jeune général de l'armée de l'Union, et avec un flair caractéristique, il avait non seulement des étoiles cousues sur son col, mais il se figurait avec une cravate cramoisie, un chapeau noir à larges bords et une veste en velours noir qui tresse dorée rayonnée. Peu importe que cela en fasse une marque pour les tireurs d'élite ennemis, George Armstrong Custer pensait que les hommes devraient pouvoir repérer leur général sur le terrain. Cela, avec son uniforme et ses boucles dorées distinctives et sa moustache blonde, ils le pourraient certainement.

George Armstrong Custer aux commandes

Le commandement de George Armstrong Custer était la deuxième brigade de la troisième division du corps de cavalerie de l'armée du Potomac, composée des premier, cinquième, sixième et septième régiments de cavalerie du Michigan et d'une batterie d'artillerie. Ce furent les hommes qu'il mena au combat à Gettysburg avec le cri: "Allez, vous Wolverines!"

Sa première charge à Gettysburg, le 2 juillet 1863, fut repoussée par les hommes de Wade Hampton. Mais Custer, dont le cheval a été abattu par en dessous de lui, a été cité pour bravoure par son commandant, le brigadier-général Judson «Kill-Cavalry» Kilpatrick. Le lendemain, le jour de l'accusation de Pickett, les hommes de Kilpatrick ont ​​reçu l'ordre de protéger le flanc de Little Round Top. Custer, cependant, a été détaché du commandement du général David McMurtrie Gregg, dont les hommes étaient en place pour protéger l'arrière de Meade de la cavalerie de Jeb Stuart, les «Invincibles», qui avaient la même aura invaincue à leur sujet que celle de l'infanterie de Robert E. Lee. Armée de Virginie du Nord.

Les combats étaient déjà chauds lorsque George Armstrong Custer reçut les ordres qu'il voulait pour mener une charge sur l'ennemi. L'honneur revient au 7e Michigan, les troupes les plus inexpérimentées de Custer. La cavalerie revêtue de bleu a chargé les tirs et obus confédérés et s'est écrasée dans une clôture intermédiaire, ce qui n'a pas empêché les combats au corps à corps avec des sabres, des pistolets et des carabines entre les Virginiens et les Michiganders. Les fédéraux ont été repoussés mais se sont réformés pour faire face à une contre-charge confédérée. Maintenant à la tête du First Michigan, son meilleur régiment, Custer a lancé son épée en l'air et a crié: «Allez, vous Wolverines!» Les adversaires qui se sont affrontés sont entrés en collision avec une telle fureur que les chevaux se sont écroulés les uns sur les autres - et cette fois, cependant la fumée des armes à feu, les décharges à bout portant et les sabres sanglants et bruyants, ce sont les confédérés qui reculent. Les Virginiens invincibles avaient été arrêtés. «Je défie les annales de la guerre pour produire une charge de cavalerie plus brillante ou plus réussie», a écrit Custer dans son rapport officiel. Ce n'était pas de la vantardise - bien que Custer soit souvent, à tort, accusé de cela - c'était un enthousiasme enfantin.

En effet, la clé pour comprendre George Armstrong Custer est qu'il a poursuivi tous ses efforts avec une ardeur, un esprit et une plume de garçon. Il était dur, bien sûr. Il était fier de pouvoir endurer n'importe quelle épreuve. Mais il a également prospéré grâce à l'action. Il se réjouissait dans le champ (et plus tard dans les grandes plaines) entouré de chevaux rapides, de bons chiens (les chiens le reconnaissaient comme l'un de leurs maîtres naturels), d'une variété d'autres animaux (comme une souris de champ pour animaux de compagnie) et d'un assortiment de cintres, y compris, pendant la guerre, une esclave en fuite nommée Eliza qui est devenue sa cuisinière (elle a dit qu'elle voulait essayer "cette entreprise de la liberté"), un garçon ragamuffin nommé Johnnie Cisco et un autre nommé Joseph Fought, qui a déserté à plusieurs reprises son propre unité avec George Armstrong Custer. Plus tard dans la guerre, les troupes du Michigan ont adressé une pétition en masse pour servir sous le général aux cheveux d'or.

George Armstrong Custer a manœuvré des amis et de la famille dans son personnel ou dans ses unités, y compris son frère Tom. Et si c'était le copinage, c'était le copinage qui récompensait les braves, car tous les Custers étaient galants. Son frère Tom a remporté la médaille d'honneur du Congrès pour sa bravoure à Saylor's Creek (il a reçu une balle dans le visage et a survécu pour se battre à nouveau).

Beaucoup de gens voulaient être avec Custer. Cela incluait son épouse, Elizabeth «Libbie» Bacon, que Custer épousa en février 1864 après que son père, le juge Daniel Bacon, ne put plus garder le garçon général de sa fille. Les George Armstrong Custers étaient les inférieurs sociaux de Bacon, et Custer avait la réputation d'être un homme féminin. Mais bon, au moins, cet homme aux boucles était un général et non un forgeron. Et si le juge Bacon avait de forts doutes avant le mariage, il aurait dû de plein droit les enterrer (même si apparemment il ne l'a jamais fait), car peu de couples dans l'histoire semblent avoir été plus heureux que Libbie et Armstrong. En effet, sa charmante femme bien élevée et pieuse suivait son enthousiaste vibrant de mari au camp chaque fois que cela était considéré comme sûr. Et une fois, après la guerre, alors qu'il se trouvait dans les grandes plaines, il a été traduit en cour martiale et suspendu de ses fonctions pendant un an, parce qu'il a décidé de passer et de rendre visite à sa femme pendant une campagne.

Jeb Stuart a gardé sa femme loin du camp, pensant que ce n'était pas un endroit pour une dame. George Armstrong Custer a souhaité la bienvenue à sa femme et a pensé que le flirt de Stuart avec d'autres femmes le long de la campagne électorale n'était pas un comportement pour un mari. Mais là encore, Stuart employait ses joueurs de banjo pour des soirées de danse et de chant, et il semblait juste et approprié à ce cavalier que des dames soient invitées. Custer gardait aussi un groupe, mais il s'en servait à des fins purement martiales: inspirer les hommes, préparer une charge. Il y a quelque chose d'admirable dans la voie Custer.

Golden Boy de Phil Sheridan

En mars 1864, George Armstrong Custer tombe sous le commandement de Phil Sheridan. Sheridan a appris à aimer la coupe de la flèche de Custer, un homme aussi désireux de combattre l'ennemi qu'il l'était. Comme l'a noté un assistant du général Meade, «se battre pour le plaisir est rare… seuls des hommes comme… Custer et quelques autres, attaqués chaque fois qu'ils en ont l'occasion, et de leur propre gré.» Et cela lui a valu une réputation. Lorsque Libbie a été présentée au président Lincoln à Washington, le vieil Abe a répondu: «Voici donc la jeune femme dont le mari est mis en accusation avec un cri et un cri.»

George Armstrong Custer a crié et crié son chemin à travers la bataille de la nature, la station Trevilian, la taverne jaune (où Stuart a été abattu), la vallée de Shenandoah et la campagne finale à Appomattox. L'étoile de Custer est montée de plus en plus haut, alors qu'il a mis fin à la guerre, un général de division des volontaires et un général de division dans l'armée régulière. Pas mal pour un jeune de vingt-cinq ans.

George Armstrong Custer fut un magnanime vainqueur. Il aimait le Sud et le Sud. Oui, il les avait vaincus et, dans son esprit, ils méritaient d'être vaincus, mais il ne pensait pas qu'ils devraient être abusés et foulés aux pieds simplement parce que le gouvernement fédéral avait désormais le pouvoir de le faire. Il a fait jouer son groupe Dixie après avoir capturé des soldats gris épuisés vers la fin de la guerre, et il est devenu un allié politique du président Andrew Johnson contre les républicains radicaux. Déjà considéré comme un homme McClellan et un démocrate, Custer se gagnait des ennemis politiques.

Mais Sheridan a réussi à garder George Armstrong Custer dans un emploi rémunéré, l'amenant au Texas. Cette affectation s'est toutefois révélée temporaire, malgré tous les efforts de Sheridan. Le Département de la guerre réduit Custer en grade de capitaine et l'affecte à la 5e cavalerie. Custer voulait trouver quelque chose de mieux. Grant a écrit une lettre de recommandation pour qu'il devienne général mercenaire dans l'armée mexicaine, mais la demande d'autorisation de Custer a été refusée. Pourtant, Custer espérait que quelque chose se passerait - et c'est ce qui s'est produit, un lieutenant-colonel de la 7e cavalerie, qui avait au moins la promesse d'aventure, car le 7e était affiché sur les Grandes Plaines.

Dans la 7e cavalerie, ses frères Tom et Boston, un neveu, Autie Reed et un beau-frère, ainsi que des hommes comme le capitaine Myles Keough, qui avait combattu pour le pape en Italie, le lieutenant Charles DeRudio, qui avait combattu contre le pape en tant que nationaliste italien, et le capitaine Louis Hamilton, le petit-fils d'Alexander Hamilton. Il était entouré d'amis, mais aussi de quelques ennemis comme le capitaine Frederick Benteen et le major Marcus Reno.

Sheridan n'a pas fait de bêtises aux Indiens, et il a mis George Armstrong Custer dehors pour détruire tous les hostiles. La politique indienne de Sheridan était dure, mais à son avis, réaliste: «Plus nous pourrons tuer cette année, moins il faudra en tuer l'année prochaine pour plus je vois ces Indiens, plus je suis convaincu qu'ils auront tous d'être tué ou d'être maintenu comme une espèce de pauvres. »Custer a exécuté cette politique-et il a vu les barbaries qui le justifiaient: les viols d'enfants et les meurtres de filles blanches enlevées par les Indiens, le éventrement des garçons blancs, la perfidie des Indiens promesses (pas très différentes du cliché de promesses brisées du gouvernement aux Indiens). Et, comme Sheridan, il considérait le bureau indien comme corrompu. Contrairement à Sheridan, il l'a dit d'une manière qui fait de lui un ennemi du général Grant, dont la politique indienne était plus conciliante que celle de Sherman ou de Sheridan.

Le romantique de George Armstrong Custer - et il y avait très peu d'autre chose - aimait vivre et se battre parmi les Indiens. Il était, si quelque chose, sympathique à leur sort. Il a concédé qu'ils étaient sauvages - et les pantywaistes de la Nouvelle-Angleterre qui les appelaient de nobles sauvages n'avaient aucune idée de ce dont ils parlaient - mais il croyait qu'ils pouvaient être civilisés, christianisés, et il a répudié tout discours d'extermination des Indiens. Il est allé plus loin, déclarant: «Si j'étais un Indien, je pense souvent que je préférerais de beaucoup me lancer parmi ceux de mon peuple qui adhéraient aux plaines ouvertes libres, plutôt que de se soumettre aux limites confinées d'une réserve, il doit y avoir le bénéficiaire des bienfaits de la civilisation, avec ses vices jetés sans passage ni mesure. »Le stéréotype moderne de Custer en tant que tueur indien fou est une calomnie grossière et flagrante. La vieille image, de Custer comme un héros, est une simple vérité (et celle énoncée par d'anciens confédérés, comme Joseph E. Johnston).

La bataille de Little Big Horn, le dernier combat de George Armstrong Custer, est la couronne d'épines de la légende de Custer. Ce qui s'est réellement passé lors de la bataille doit également être, dans une certaine mesure, une question de mystère et de conjecture. Mais une chose peut être dite avec certitude: la précipitation et la bravoure, la volonté de prendre des risques, sa conviction que la cavalerie disciplinée pourrait vaincre un nombre indien plus grand que le leur, qui lui avaient si bien servi dans le passé, l'ont abandonné ici. Il est très probable que l'image de Custer étant parmi les derniers à mourir, sinon le dernier à tomber sur ce qui est maintenant la colline de George Armstrong Custer, est vraie. Et avec sa mort, comme le prédit le journaliste, un parangon d'une «chevalerie brillante et joyeuse» est passé de la terre.


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